The Re-emergence of Tennis in Iraq

In a country coming back from a brutal war,

tennis is becoming competitive again

Driving past the Nineveh Plains and then through the Zagros mountains, a sharp left on a Tuesday night in late November leads visitors over a bridge and then past the Dohuk Sports Club. The floodlights gleamed brightly next to the stadium for the Duhok FC, the local football club. But instead of a soccer pitch, these beacons in the night lit a dusty red court for three boys — “brothers” they called themselves — playing practice matches in preparation for a tournament in Baghdad a week away. 

The Dohuk Sports Club, in Iraq’s Kurdish region, just a few kilometers from the former ISIS stronghold of Mosul, is one of the few places in Northern Iraq where girls and boys from around the region flock to play tennis. During the yearlong battle for Mosul in 2016, players flocked to Dohuk for lessons, for practice and for respite from the stress of daily life in war time. Now that the region is (relatively) stable, more and more come to learn the sport they watch on TV or to polish the skills they picked up while living in another country as expats or refugees. 

“Our parents enjoyed playing while we were living in Germany,” says Shihan Amedi, a bespectacled 16-year-old sitting on in the red, green and white stands, colored to symbolize the Kurdish flag. “And they taught me to play, and I played a lot over there.” 

“But they grew homesick and wanted to come back to Iraq. So I did.” 

Although the history of tennis in Iraq is intertwined with an English legacy of colonization and power struggles in the Middle East, the nation inherited from the Brits a well-organized civil service and its clubby traditions. Among the most prominent, the Alwiyah club — founded in 1921 by the British woman who practically drew Iraq’s borders, Gertrude Bell — still stands just a stone’s throw away from Firdaus Square (where Saddam Hussain’s giant bronze bust once stood) and hosts national tournaments on its seven courts of powdery, pebble-strewn clay. 

Gradually, tennis spread among the elite Kurds, pushed northward by the International Tennis Federation (ITF), which dispatched balls, racquets and then, as the security situation improved, tennis consultants to form Iraqi national teams for both the Davis and Federation Cups. Iraq eventually centralized a small national squad in Baghdad and paid its players with opportunities to coach civil servants and the professional classes. They, in turn, practiced at al-Shaab national stadium — the home of the Iraq national football team from 1966 until 2013. 

Tragedy struck in May 2006, when extremists shot Davis Cup coach Hussein Rashid, 35, and promising players, Nasser Hatem, 28, and Wissam Adel Audal, 25, as they dropped off their laundry in Baghdad — purportedly for wearing shorts (it was later discovered that a fatwa against professional athletes had been declared). Rashid was in his second year as national coach after a successful playing career that included five Davis Cup appearances. Hatem and Rashid were lifelong friends and played tennis together as children. Yet, surviving player, Akram Mustafa Abdulkarim, helped put together another team for the Davis Cup Group IV Asia/Oceania match for 2007. 

Many other tennis coaches and consultants have recommended pro players move to another country, such as Dubai or Morocco, which has invested heavily in the “prestige” sport, in order to stand a chance on the world stage.  And elsewhere in the country, tennis facilities remain few and far between: two courts at the Dohuk Sports Club, three courts in Peshmerga Park outside Erbil and one here or there, in cities that sound familiar from their names on the nightly news: Basra, Kirkuk, Sulaymaniyah and Karbala. 

However, hope springs eternal in the cradle of civilization. 

Realizing the untapped potential of both expats, refugees and nationals in a developing region, in 2020, Rafael Nadal opened his second academy in Kuwait, the country that Saddam invaded over oil rights in 1990. Nadal stated that he aimed to “help not only young talent here in Kuwait, but in the whole of the Middle East.” He added, however, “the principal and most important thing is that they grow with strong values that help them in sport, but also in the future and in the development of their personal and professional life,” thus casting some doubt that Grand Slam champions could be coming soon from the Gulf. 

But the boys playing in Dohuk — Amedi and his friends, Younis Mohamed and Ahand Sabah — might tell Nadal to not yet count out their countrymen. Iraq has several outstanding juniors coming up the ranks, including Nadal recruit Mohamad Rafa, 17-year-old Mohammed Abuzed Saber, and seasoned player, 28-year-old Adel Mustafa Al-Saedi — the latter two played on the Iraqi Davis Cup team in Turkmenistan last October. The team decisively defeated the richer, better equipped Oman team in the Asia/Oceania Group IV, but lost to neighboring Iran. Women, on the other hand, had a Federation (Billie Jean King) Cup team until 2014, but hasn’t been able to field one since. 

“Just when you have tournament for out of Iraq, (the federation) buys shoes and racquets and when you come back not winning, they say, why don’t you have better score, why, why, why?,” says Faris Ayad, a player and coach in Erbil. ” If you come and just practice, practice, practice, for what? Tournaments helps you figure out what you need to do. 

“But we need someone to support us. We need coordination and support and sponsors. We have a new federation president who seems to understand this now.”

Meanwhile, back in Dohuk, coach Avdal Hasan still trains two groups of about 30 female tennis players ages six to 25 two to three times a week. And Amedi and his friends, who often practice with the girls, still dream of putting Iraq’s flag up on the list of ITF, ATP or WTA rankings in the coming years. 

“Yes, there is very little motivation sometimes to keep tennis going — all the resources seem to go to football,” Amedi says. “But there is a core group of us who want to be standout players, who want to bring tennis back to Iraq stronger than ever.”

“Beating Nadal on clay is the ultimate test in tennis”

© Ray Giubilo

Tennis fans often jostle for the identity of the G.O.A.T, sniping at each other to get the verbal K.O. If there is plenty to spar over regarding the best male player of all time, the title for clay is less uncertain. For most, Rafael Nadal has floored the competition. He has almost claimed invincibility on the surface thanks to his abilities.


Hercules, in order to do his twelve labours, needed to accomplish some inhuman tasks—to slay the Nemean Lion, and slaughter the hydra of Lerna with its regrowing, doubling heads, and to capture Cerberus, the gigantic polycephalic dog-monster guarding the entrance to Hell—lucky he was born half-deity. In contemporary tennis terms, it is comparable to asking Nick Kyrgios to stifle his volcanic temper after a referee errs against him, (or to praise Casper Ruud’s tennis.) If the Greek hero went from myth into reality to live now, we could have fun finding him a pensum to match his legend. Could he rival with the trick shot and sheer spectacle of Kyrgios? Harder still: beating Rafael Nadal on clay, a fortiori claiming all three winning sets. 

“What does one feel when one confronts Nadal at Roland-Garros? It feels like you’re in the Sahara and you just see the hills and there’s no ending.” In 2006, Kevin Kim, former 63rd in the world, squashed 6/2, 6/1, 6/4 in the second round, burbled this mythologising image after having faced the man nicknamed “Rafa” on the crushed Parisian clay. 

And yet, at that moment, the myth was far from the monument, only then beginning to be built in the stadium of the Porte d’Auteuil, which it was going to become. Kim’s words are only a chapter. When he said this, the Spaniard, who was celebrating his twentieth birthday the next day, had only the one Grand Slam title, winning as a debutant last year at the French Open. His results, though, were already making him the ‘ogre de l’ocre’ with a gargantuan appetite. 

After his defeat against Gaston Gaudio in Buenos Aires in February 2005, he won 11 out of 12 tournaments fought on the surface, while coming out on top all four times in the Masters 1000. Only Igor Andreev, who appeared to make playing a faultless game his absolute goal, managed to stop him in Valencia. Over the years, the native of Manacor has written many annals full of triumphs and records. Of course, not only on the orange staining courts. He enters history as being more than a specialist on this terrain. But it is on here that he has established a domination without precedent.  To such a point that the rankings on the sandy surface have nearly become a list of his name, including in the eyes of his most prestigious rivals.  

‘It is difficult to manage the topspin of Nadal, it demands a little more to adapt to it’

Novak Djokovic

© Virginie Bouyer

“Beating Nadal on clay is the ultimate test in tennis,” Andy Murray has affirmed in several press conferences. An expression that he has not been the sole to repeat. “To confront Nadal on the central court of Roland-Garros, where he has had so much success, is the greatest challenge which exists,” declared Novak Djokovic in 2021. “On clay, it is still difficult to compete with him and to win some games,” analysed Stan Wawrinka after his defeat 6/2 6/3 6/1 in the final of the RG 2017. “It is less frustrating to play against Federer on grass, even if you no longer stand any chance of winning.” Dominic Thiem – who knew a fate similar to the Swiss, 6/4 6/3 6/2 – went a little further, “To play against Rafa on this court, it is always the ultimate test, one of the most difficult to overcome in sport in general.”

Before the 2023 season opened, the Majorcan of 22 Grand Slam titles has 474 victories for 45 defeats on clay since his debut on the main circuit. A win rate of 91.3% according to ATP’s data. A record in the Open era, in front of Roger Federer with 86.9% on grass and Bjorn Borg’s 86.1% on clay. In the best of 5 sets—Roland-Garros, Davis Dip., Masters 1000 finals and ATP 500 from 2006—he established a ratio still more astounding: 137 duels won, 3 lost. No one has done better, evidently. The three falls took place in Paris, opposite Robin Soderline in 2009, then Novak Djokovic in 2016 and 2021. And, at the Bois de Boulogne’s edge, he has won 112 meetings, succeeding 97.4% of the time. The highest percentage in the history of a major, in front Borg—who had a career much shorter—with 96.1% at Roland-Garros and 92.7% in Wimbledon.

His ability to spin the poor felt ball to delirium must be one of the greatest trumps that Nadal has in his winning hand on clay. The Balearic left hand, a maternal gift, has given power and topspin to his strikes creating a shot never seen until his arrival at the highest level. “From the first point of the match, he hit with such intensity, such enormous topspin,” explained Djokovic for the ATP, ahead of the Rome Masters the year past. “It is difficult to manage his shots, there is little time to adapt oneself.” If that absolute master of control admits that he needs several games to come to terms with the ‘bounce’ of Nadal, imagine the scale of the difficulty for others. 

Scaling down the ladder to average mortals, a non-professional player, although being very good, would have all the difficulties in the world to return his full topspin. This is exactly what Olivier Carlier, chief of tennis expert group Babolat, has experienced. “In November 2009, just before Bercy, Rafa came to Lyon for a first test of the RPM Blast strings,” this former 0 at the French ranking remembers. “There were three of us from Babolat each doing a session of 20 minutes with him. I have played against some players who have a beginning rank ATP, but against him, I truly had a sentiment of total powerlessness. The times where he put a lot of topspin and really powered through to the test the cord, he put me back two metres with no difficulty. The ball lept enormously. I felt crushed by the heaviness in the racquet. I was constantly cornered while taking the ball. I have a onehanded backhand, and it was impossible to hit.”

© Antoine Couvercelle

‘He (Rafael Nadal) remains the best mover on clay’

Roger Federer

Following further tests, the ‘bull’ like other of his colleagues adopted the RPM Blast of Babolat. Characterised by power and impact, it also brings him still a little more on his angles than his Pro Hurricane Tour that he was using formerly. According to Data Driven Sport Analytics, which Fabrice Sbarro (performance analyst working with some members of the top ten and top twenty) provided us, Nadal has flayed the ball with his forehand, in his three last years, by subjecting it to 2973 rotations per minute at least. Only Casper Ruud is higher on the tour, with 3081 rpm. Matteo Berrettini (2893 rpm), Federico Delbonis (2886 rpm) and Félix Auger-Aliassime (2863) complete the top.  On the backhand side, the former world number 1 is sixth in this ranking, with 2183 rpm. Behind Ruud (2353 rpm), Stan Wawrinka (2327 rpm), Marco Cecchinato (2310 rpm), Richard Gasquet (2221 rpm) and Stéfanos Tsitsipás (2200 rpm). Note that only the Norwegian managed to get ahead of those hitting with one arm in this area.

This washing machine of a forehand, spinning his opponents until the last drop of sweat, was acquired thanks to a peculiar technique. A gesture nearly iconoclastic for the purists of which his mentor is one. “I didn’t like the lasso forehand of Rafael, I always preferred the classic style,” declared Toni Nadal during a conference at the university of Vigo in March 2019. “He began to play this way young, to annoy the adversaries who were older than him, he won some titles and it is for this that we continued to use this shot. But I have never encouraged it. I have not tried to form it. If I was able to choose, I would prefer to see it hit like Federer.” Even now, he has not change his opinion. “If you watch Rafael in training, he does a classic forehand, without finishing above his head,” he told us. “Yes I prefer this. But the truth is that, in order to play at Roland-Garris (and on clay), it is better to put more topspin. Which is easier to do with Rafael’s style.” 

Being left-handed also played its part in the impact of this weapon with its unbelievable bounce on the back-hand of righthanders. A living nightmare and above the shoulder for those who hit onehanded. For the two-handers, it is the lesser reach on the cross-court shots which can pose problems as they escape towards the sides thanks to the lateral effect of Nadal’s shot. Furthermore, he has been able to count on a little more technology to optimise his impact. The racquet Babolat Aeropro Drive that he began to use at 17 has been conceived especially to give extra whip on his lasso, as related in the article Pure Aero : une raquette qui fait effet, published in Courts 13. 

He is not alone in creating this bending effect (which among righthanders falls on the forehand). One does it by hitting the ball a little on one side (brushing it) his uncle has told us. It opens up a little the court. On clay, it is common knowledge that the cross-court shot is more efficient than on other surfaces. “Thus you try to repeat it very often to do it a little better each time,” explains his uncle. To become “the king of the earth” the protégé of Carlos Moyà has been able to rely on another aspect of his game. “He remains the best mover on clay,” analysed Roger Federer in front of journalists at Indian Wells in 2018. “He will most probably always be the best player in history on this surface.” From the first, he appeared to have escaped from a video game. A character playing in cheat mode, such is his velocity, succeeding from unhopeful defence.

© Antoine Couvercelle

Rafa voit quand je vais faire une amortie, avant même que je tape 

Carlos Alcaraz 

When watching the conclusion of his final in Rome against Guillermo Coria in 2005, for example, one needed to verify that the footage was not sped up by 1.5. Even double. A remark equally true for the Argentine and his spinning legs capable of producing as much as energy as a field of wind turbines. Though, as the years have passed, the man who relaunched the fashion for sleeveless t-shirts has begun to slow. But, although being in his 37th year, he conserves an uncommon mobility. Thanks to his sense of movement on clay, his balance and his anticipation, what one has taken to call “the eye”. For Tennis TV in February, Carlos Alcaraz, questioned on the drop shot, one of his favourite shots, observed this:

“I would say that Tsitsipas has been the one against whom (the drop shot) has functioned best,” he responded. “I won the point nearly every time. On the other hand, against Rafa, and also Djokovic, it has been difficult to surprise them. I believe that they see it before I go to hit it. They are always there.” It is really something to continue to be excellent on the most physically demanding surface despite the hands of time weaving an inevitable shroud over his career. But his skillset and his mobility have not been the only standout elements to explain his reign on the red. “It is all a whole,” ‘tio Toni’ told us. “The topspin, the ability to run lots for many years, his skill at sending back the ball in a bad position also. Because, on clay, it does not always arrive perfectly like on hard court (there is a flat bounce notably).”

“Now, Rafael runs a little less” he continued. “But he gets out of place less also (able to switch to his backhand).” Because when one looks at his first games, one can tell that he has known how to evolve his game. Now he has much more strength in his backhand and as a result he does not need so much to move to his forehand (thus reducing his movement on his forehand). A great benefit for the amount of legwork. Especially in comparison to his two first wins at ‘Roland’—2005, 2006—he has become more offensive. Hitting nearer to his line, being more enterprising, he knew that by improving he would  make his opponents run more inversely. “If you watch closely, from Roland-Garros 2008, you can see that he was not so defensive, if so he would have not been able to win so ‘easily’ (no set lost, 6/1 6/3 6/0 against Federer in the final), nor be able to assert himself at Wimbledon,” added Toni Nadal. “In 2005, 2006 he was passive. Because he was young, still not totally formed, he needed to improve his shots. Federer also knew how to evolve. If you play the same way for 20 years, it means that you have not progressed.”

An analysis shared by Gasquet, who has been defeated 18 times in as many contests facing Nadal. It is the record in the open era in the men’s game, equal with his fellow countryman Gaël Monfils—also losing in 18 duels against Novak Djokovic. Vive la France! “Nadal has always strove to progress, to become more and more complete,” analysed Gasquet in his autobiography, written with Franck Ramella, published in 2022. “6 or 7 years ago, I was discussing (him) with Francis Roig, one of his trainers. Rafa appeared to be waning, and Roig said to me: ‘It is finished, Rafa will win no more.’ To my astonishment, he continued: ‘If he does not advance, hit the ball earlier, he will win no more. In my very core, I was saying to myself: ‘But what is he saying? He is mad, this guy…’ Three months after, Nadal began taking the ball earlier. He had done what I had not succeeded to put in practice.’

© Virginie Bouyer

One must improve endlessly Because you are always losing something along the way

Toni Nadal 

“One must improve endlessly, even when one is at the top, because with time you lose something along the way: a little freshness, the legs don’t move so well etc.,” concluded Toni Nadal. “It is what each player tries to do, wanting to stay at the top for many years.” We asked Toni Nadal if the desire to be more offensive was also due to managing the left foot, which had been causing problems since the spring of 2018, and was later diagnosed as Müller-Weiss syndrome. “Yes” responded the uncle. “But, he was already offensive, he was taking the initiative,” he continued. “He arrived very young on the circuit at 16. He needed to confront some older players, stronger physically, with maturer games. Thus he needed to adapt himself. He needed to run more and lost a little aggressivity. But daily, he tried to progress. And it is not been difficult to make him understand this. I repeat to him since he was a child: ‘each day, it is necessary to do more.’”

On this surface of long exchanges, knowing how to construct the point is essential to success. What the quattourdecuple winner of Roland-Garros—we learn new multiples thanks to him—has incorporated into his game since the age where he still had a bowl cut. “If you observe the world number 10 and the number 100 training, you will not see distinctively who is the highest ranked,” Nadal observed in his autobiography written with John Carlin. “Outside of competition and the pressure which accompanies it, they are going to move and hit the ball very similarly. However, it does not suffice not to hit the ball well to play well, it is necessary also to make good choices, to know if it is necessary to make a drop shot, to hit hard, high, deep, flat, cut or topspin, and what zone to aim at. Since my youth, Toni had made me reflect lots on the fundamental tactics of tennis.”

“If you make the wrong selection, Toni asked me: ‘why is it an error?’” he revealed. “And we’d discuss it, we’d analyse my errors in breadth and depth. Far from trying to make me his puppet, he tried very hard to make me reflect by myself. Toni said that tennis was a game where it was necessary synthesise lots of information very rapidly; in order to win, it is necessary to think better than one’s adversary. And in order to think well, it is necessary to keep his calm.” If the mentor planted the seed in his mind, it took someone else to water it to allow it to finally bear fruit. And not just anyone: the man who, before him, had the longest unbeaten streak on clay, with 53 consecutive wins. A series that ended against Ilie Năstase in the final of Aix-en-Provence 1977. He retired, losing  6/1 7/5—it was the best of five sets—to protest against the monstrous tactics the Romanian was using. The story of the “spaghetti racket” is relayed in Courts number 10 thanks to Hassan Hamini’s documentary.

“In 2004, Rafael played the Sopot tournament (where he won his first ATP title)”, retold Toni Nadal during an interview given to Radio Villa Trinidad in 2020. “Guillermo Vilas was there. He went to greet him and he said to me: “I can say to you something?” I have asked him to be patient two minutes while I run to find Rafael. I wanted him to hear what Guillerma was going to say. He gave this advice: ‘All the players of the world know to move sideways easily. But if you make a ball short, another high, another here, another there, they are completely rattled. It is necessary to vary your game a little more.” It was a decisive moment in the career of Rafael. Certainly, I have repeated this to him since he was little, but this had a lot more impact coming from a four time Grand Slam winner (Roland-Garros and the US Open in 1977, the Australian Open 1978 and 1979).”

In part thanks to these words, the pupil has surpassed the master by winning 81 victories in a row on clay between his defeat against Andreev in Valencia in 2005, then against Federer in the final of Hamburg two years later. Finally, if Rafael Nadal has grown to the point of being considered the best player of all time on this surface, it has been, also, thanks to sheer effort. “What is necessary for being so strong on clay? A good mentality, knowing how to suffer,” Toni Nadal declared. “This is the most important.” Without this characteristic, it is impossible to bear the strain on the most physically demanding surface. “I fought so hard to win Roland-Garros once, and this man has won it ten times,’ commented Andre Agassi after the Parisian decima of Nadal in 2017. “He pushed this sport to a completely new level. Ten Roland-Garros… You understand, we believed this impossible, but he has done it.”

Five seasons later, he has four more. “The greatest exploit in the history of sport in general”, claim some such as Guy Forget in Le Parisien. “Try to find, in a discipline as popular as tennis, not one which has only 25 members, a champion capable of winning the toughest tournament on the planet 14 times, the most difficult thing which exists. There is nothing like it. When Borg won 6 times, we said never will a person do better.” In the Open era, in the men’s game, only Nadal and Borg won more than 3 times at the Porte d’Auteuil. At Wimbledon, four have surpassed the triple crown: Federer (8 titles), Sampras (7), Djokovic (7), Borg (5). Five at the US Open – Connors (5), Sampras (5), Federer (5), McEnroe (4), Nadal (4) -, and three at the Australian Open, which was neglected by the world’s best until the mid-1980s: Djokovic (10), Federer (6) and Agassi (4). “For me, he (Rafael Nadal) is above Ali, Pele or Jordan,” Forget even said. To contradict or support the opinion of the former 4th in the world, one would have to compare different eras and sports, whether individual or collective. An investigation that is probably unfeasible, except perhaps for one person. Another Hercule(s). Poirot.


Story translated from Courts no. 14, Spring 2023.

Erika et Mirra Andreeva :

« Nous jouons sans pression »

Erika Andreeva (à gauche) et sa petite sœur Mirra (© Jean-Baptiste Chanet / Courts)

Souriantes et pleines de vie, Erika et Mirra Andreeva viennent de jouer à Madrid leur premier tournoi de double ensemble. Venant tout juste de perdre, les deux sœurs acceptèrent la demande d’interview. À leur arrivée, leurs sourires en disaient long sur la belle semaine madrilène qu’elles venaient de vivre ensemble. Erika, âgée de 18 ans, a commencé son aventure sur le circuit professionnel en 2020. Glanant quelques ITF, elle est classée 146ème mondiale. Mirra, sa cadette, âgée de 16 ans et qui a fait sensation à Madrid, vient de débuter cette année sur le circuit des grands et cela ne l’effraie pas. Elle est classée quelques rangs plus haut, à la 142ème place. Toutes les deux sont nées en Sibérie dans la ville de Krasnoïarsk. Aujourd’hui, basées à Cannes, elles sont entraînées par Jean-René Lisnard et Jean-Christophe Faurel après un passage par Sotchi. Blagueuses et détendues, elles se confient sur leurs histoires avec la petite balle jaune, leur complicité en double et leurs sensations sur le circuit professionnel. 


Grande première d’être alignée ensemble sur un tournoi professionnel, qui n’est autre qu’un WTA 1000, comment vous sentiez-vous ?

Mirra : Je me suis sentie super bien ! C’est une folle expérience, car nous venons de jouer deux matches ensemble et j’ai vraiment aimé ça, en espérant qu’on puisse continuer à plus jouer ensemble, mais cela dépendra d’Erika…

Erika : Je ne sais pas de quoi elle parle, elle sourit, avant elle me disait toujours : « Oh Erika, je suis super effrayée de jouer avec toi » et après le premier match, elle me confie « Oh Erika… J’ai été tellement surprise, j’ai trop aimé jouer avec toi. Quand j’ai besoin de toi, tu me soutiens, et quand je te vois un peu en dessous, je peux aussi te donner un coup de main ! Et je me sens super confortable. »

Et c’est vrai ce qu’elle me dit. On se connaît tellement bien toutes les deux, comme famille, comme sœur, c’est super simple de communiquer ensemble !

Mirra renchéritEt c’est super simple de comprendre à quel moment et quand est-ce que tu dois donner ton appui à l’autre…

Erika : Car durant un double, c’est la clé la plus importante d’avoir cette connexion ensemble, avec ton partenaire.

Erika sait de quoi elle parle, elle qui a fait sensation en double dans la catégorie jeune en remportant de nombreux tournois avec sa partenaire de l’époque, Nadezda Khalturina.


À propos de vos performances, quelles sont vos impressions ?

Erika : Avec Mirra, je pense que j’ai joué l’un de mes meilleurs doubles au tennis. Sûrement, car, je me sens vraiment détendue, relax. Je sens un soutien derrière moi et je n’ai pas peur de manquer autant que quand je joue avec une autre fille. Car je sais que mon partenaire me comprendra. Mirra rigole. 

Donc, pour moi, c’est une expérience extraordinaire, j’aime beaucoup et j’espère que nous jouerons souvent ensemble.

Mirra : Je pense que toutes les deux, nous essayons de passer un bon moment sur le court. Nous donnons le meilleur en nous amusant, avec cette mentalité, on a tout bon !


Vous évoquez cette connexion, comment la développez-vous lors de votre préparation ?

Mirra : Déjà, il faut savoir qu’on s’entraîne ensemble, au même club, à Cannes. Mais la majorité du temps, on n’a pas énormément de pratique ensemble. Nous sommes plus séparées et bien sûr, on joue plus en simple toutes les deux. Pour le double, c’est surtout quand on a la pré-saison ensemble. 

À Madrid, ce sont vraiment les premiers matchs joués ensemble et j’espère qu’on aura l’occasion de s’entraîner et de jouer beaucoup plus de doubles à l’avenir.

Erika : Maintenant, on aime beaucoup plus s’entraîner au double, car on en a besoin. Avant, je ne pensais pas du tout pratiquer le double aussi souvent et je n’aimais pas trop ça, mais Mirra elle est vraiment drôle, j’aime trop ! Comme nous passons plus de temps ensemble aux événements, ce sera plus facile, car avant, on n’était pas souvent alignés sur les mêmes tournois.


Et en termes d’objectifs, qu’attendez-vous de ce double ?

Erika : Nous jouons sans pression. On se marre, c’est divertissant, c’est un entraînement où on s’amuse et on travaille nos coups au filet.

Mirra : Nous n’avons pas de cibles déterminées. Bien sûr, toutes les deux, nous voulons gagner le plus de match possible et jouer notre meilleur tennis tous les jours et à tous les matchs. 


Et pour le simple…

Mirra : Me concernant, sur le circuit simple, bien sûr que je peux dire que j’ai des objectifs ciblés… Celui d’être la meilleure joueuse, mais surtout la meilleure version de moi-même. Donc, j’essaye de faire en sorte chaque jour de progresser, donner le meilleur de moi-même et j’espère que cela fonctionnera.

Erika : Je partage la vision de Mirra. Juste le problème quand nous avons un objectif spécifique, on se focalise trop dessus et on manque le processus enclenché pour atteindre l’objectif, la préparation. Regarder juste les résultats ce n’est pas le plus important, c’est toute la mise en place qui l’est.

© Mateo Villalba

Pour en venir aux prémices de votre histoire avec le tennis, comment cette histoire a-t-elle commencé pour toutes les deux ?

Erika  : Pour moi, quand Maman était enceinte, elle a commencé à regarder le tennis et elle a vraiment aimé ça ! 

Puis après, vers mes trois ans, nous avons commencé à aller ensemble dans certains petits clubs pour jouer un peu. Il faut dire que Maman a joué au tennis avant, mais pas comme une professionnelle, plutôt un bon niveau débutant. Et Mirra, elle n’avait pas le choix au final !

(“Oui” reprends Mirra). 

Moi pour mon âge, je jouais bien et quand j’ai commencé à bouger pour les tournois, Mirra venait avec moi la plupart du temps, elle n’avait pas le choix.

Mirra : Oui, j’étais déjà dans les tribunes depuis mes 2 ans, je collectais quelques balles… Mais j’ai commencé assez tard le tennis, quand j’avais bien 6 ans. 

Elle interpelle sa sœur en rigolant  “Attends, tu ne t’en souviens même pas ??!” 

Erika : Mais 6 ans, ce n’est pas si tard, car les débuts pour vraiment jouer normalement, c’est autour de 5 ou 6 ans. Avant c’est un peu comme tous les dimanches, tu viens à un cours et tu frappes une balle en une heure et demie…

(Mirra explose de rire).


Mais Mirra, tu as donc commencé grâce à ta sœur..?

Oui, c’est ça, je n’avais pas le choix, comme elle m’a dit… (elle rigole)


Aujourd’hui vous êtes localisé à Cannes, depuis 2022, comment avez-vous atterri en France ?

Mirra : Vous savez, je suis venue la première pour faire un essai d’une semaine, donc j’ai joué une semaine entière et j’ai vraiment aimé ça ! Ainsi, au début de l’année 2022, nous sommes venus ensemble avec Erika et nous avons commencé à nous entraîner à Cannes.

Ici, on se sent super bien, c’est vraiment confortable d’être basé en Europe, car c’est plus facile de voyager depuis Nice et nous profitons des nombreux tournois européens.

Focalisées sur leur tennis, les deux sœurs ont peu de temps libre. Mirra doit jongler entre un nouveau statut, celui de joueuse professionnelle tout en gardant du temps pour faire ses devoirs scolaires et ensuite récupérer en regardant une série tranquillement. Concrètement, son rythme s’apparente à : dormir, jouer au tennis, regarder des séries et se reposer. Erika, de son côté, qui a un peu plus de bouteille sur le circuit, mais a une routine similaire. Se lever pour aller s’entraîner sur le court, faire du physique, manger et dormir. C’est encore difficile de faire autre chose, même si elle tente de sortir pour décompresser et trouver ce contact social.


En parlant des tournois, quelle est votre sensation sur le Tour ?

Erika : C’est incroyable, c’est comme un rêve ! On voyage tout le temps durant presque toute l’année, car nous avons beaucoup de tournois à l‘étranger. Tous les jours, tu t’entraînes et tu joues. Et si tu aimes ça, tous les jours, tu fais ce que tu aimes et tu es payée pour ça ! 

Quand j’ai commencé à jouer un peu plus de tournois, comme celui-ci, j’ai trouvé cela extraordinaire parce que tout le monde veut t’aider. Tout le monde veut prendre soin de toi…

Mirra : Et tu te sens si spéciale, nous aimons beaucoup cette atmosphère et cette ambiance.


Et quels sont vos modèles ou références sur le circuit ?

Mirra : Nadal, Djokovic et Federer. Mais Federer a tout de même été à la première place. Mais depuis l’année passée quand Nadal a remporté l’Open d’Australie, j’ai commencé à beaucoup apprécier son travail acharné, car je l’ai vu souffrir et il a tout donné, réussissant à remporter ce tournoi. Avant, je l’avais mis à la deuxième place, mais maintenant, il est à égalité avec Federer !

Elle se laisse une minute pour donner sa réponse sur le circuit féminin et laisse la parole à sa sœur…

Erika : Tous les 3 sont fabuleux, mais je pense que Novak est sous-estimé. Il a aussi réalisé des choses impossibles sur le court et en dehors. Je ressens qu’il donne toute sa vie pour le tennis et c’est vraiment sous-estimé !

Et sur le circuit féminin actuel, j’aime vraiment beaucoup Leylah Fernandez, mais maintenant ma joueuse préférée, c’est Mirra après sa victoire (Mirra Andreeva a battu Leylah Fernandez lors son entrée en lice à Madrid).

(Mirra rigole)

Sur le circuit masculin, je dirais Jannik Sinner, j’aime beaucoup sa façon d’attaquer. Quand tu le regardes, tu n’as pas l’impression de voir tant d’efforts, je ne sais pas comment il fait quand il tape la balle. Il te donne l’envie d’aller sur le court et de jouer comme lui !

Mirra : Chez les femmes, pour moi, c’est Ons Jabeur, car j’aime beaucoup comment elle joue et on l’a rencontré plusieurs fois, elle est géniale et super gentille ! J’aime sa personnalité et comment elle joue. 

Quand elle explique son style de jeu, Mirra fait référence au style de la joueuse tunisienne.

Sur le circuit masculin actuel, j’aime beaucoup Andrey Rublev, l’un des plus sympathiques du circuit.

Break Point’s advantage has been to ace life back into tennis!

My adrenaline starts pumping. Yes, it’s about tennis. But I’m not on court, I have no racquet, and I’m armed simply with my laptop. I’m about to watch Break Point, an intimate fly-on-the-wall docuseries following a selection of tennis’s top professional players on and off court for a year. Thanks to Netflix and Organic Publicity, I have been granted exclusive preview access to the press screening, two weeks before worldwide release on 13th January 2023. I’m excited about what I’m about to watch because there has never quite been anything like it. 

Break Point, by Box to Box Films, is made by the team behind Netflix’s F1: Drive to Survive. Whilst watching that, I found myself drawing parallels between Formula 1 and tennis: surely the same model of documentary could be applied to tennis, another sport where the athlete alone carries the burden of success or failure. Executive Producers Paul Martin and James Gay Rees reveal in the production notes, that the idea was borne out of a project discussed with Andre Agassi years ago. Although that project fell through, hearing about the physical and mental demands of the game made them want to show the world a side of tennis people didn’t know existed. 

Has anything been done like this before? In 1981, the late, great photographer and filmmaker William Klein produced The French, an acclaimed tennis documentary film about the French Open.  His behind the scenes access to players was enviable (think locker room chats whilst smoking a cigarette, filming under the net during match play, the list goes on). It was doubtful that anything like it would ever be replicated. But Break Point has somehow managed to penetrate the impenetrable, and to do it for much longer – a year’s cycle of tournaments. This is laudable. Today’s tennis players are notoriously private. Post-match press conferences, tv interviews, even Instagram posts are often formulaic, rehearsed, airbrushed, or curtailed to appease sponsors or agents. Sports psychologists and coaches encourage players to put on a poker face, to avoid showing opponents any weaknesses. So, I had low expectations. 

Spoiler alert: look away now and read the rest later if you want to watch it first!

Break Point’s Midas touch is its ability to gain unprecedented access, shining a spectacularly honest spotlight on the tennis world. In the production notes, Martin reveals, “when the access is good, it allows you to be much more intimate in your storytelling. The process moved pretty quickly once we had the buy-in from ATP, WTA and the Slams”. Showrunner Kari Lia discloses that the challenge was not just to gain access, but to maintain it for a full year, “we made sure we took time to sit down with players and chat through why they’re letting the cameras in. Some players understood that right away and others needed to talk it through. In the end that process paid off, and we were even able to delve into deeper issues, like racism, mental health and sexism in sport”.

It would have been easy and tempting to produce a glamorous documentary about tennis. The filming locations are amongst the most beautiful countries in the world. But like the title itself, this documentary has shades of dark and light. As every tennis player yearns for an advantageous break point to turn their match around, the price of living in a pressure cooker environment of winning and losing can bring anyone to breaking point. Mental health is a running thread throughout, as players open up about the price they pay for this career.  

There are 10 episodes, covering the 2022 season starting with the Australian Open and ending at the US Open. Episodes 1-5 will release globally on 13th January. Episodes 6-10 will release in June 2023.

Filming and interviews have taken place with players, ex-players, families, trainers, and coaches; within professional and personal environments including homes, hotel rooms, and locker rooms. There are family dinners, childhood home videos and photo albums. The most revealing insights emerge from these very personal moments, when a player candidly reveals their innermost anxieties about opponents or life in general, showing that none of them are superhuman. 

The immersive scenes felt like I had inadvertently eavesdropped on an intimate moment or conversation. Executive Producers Paul Martin and James Gay-Rees have truly aced this one. At tournaments, player’s boxes have been mic’d up to reveal intriguing interactions between player and box. The production notes reveal that the series was filmed as though shooting wildlife, using RED cameras, filmed on a high frame rate with long lenses for closeups. The editing team visited Wimbledon’s Centre Court to experience the sounds, smells and angles, and bring that immersive experience to the series. 

From the very first episode, it becomes apparent that this is a staggeringly stark portrayal of a less than perfect life. Nick Kyrgios opens up to girlfriend Costeen Hatzi and coach “Horse” about his daily struggle with alcohol, which began after he was suddenly catapulted to stardom after beating Rafa Nadal at Wimbledon, “my life was just kinda spiralling out of control, drinking every single night”. Horse tracked Kyrgios’s daily location on his phone, to ensure he was okay.

Kyrgios reveals why he plays less tournaments than anyone else of his ranking, “tennis is an extremely lonely sport. I think that’s what I struggle with most. I need to be with my family. I need to have my close circle around me” Costeen shares, “he’s not as crazy as everyone thinks he is”, which becomes apparent. When he’s not playing to anyone, he’s subdued, thoughtful, philosophical, and caring to those around him. One scene shows Kyrgios apologising to Costeen for being too sweaty, as he joins her on the bench after a court practice. Another shows him in a restaurant serving food to those around his table. But then, like an actor on cue, the familiar showman emerges during a first-round match against Liam Broady. Kyrgios orchestrates the home crowd with trick shots, interacting with them, turning them into a frenzy, being cocky with the umpire and confirming that, “in the heat of the battle, I’m two different people. Sometimes I do cross the line. That’s just my passion, that’s just my emotions. Millions of people watching you and you’re not playing your best. Would you not be frustrated and angry?”. 

A scene with mum Norlaila sitting in his bedroom further humanizes Kyrgios. Holding one of his broken racquets, she reveals the unhappiness her son went through from an early age, caused by racism, expectation, and pressure. But there are lighter off-court moments, showing Kyrgios joking with lifelong friend and doubles partner Thanasi Kokkinakis. Their chemistry is palpable, as in his relationship with Costeen. They flirtatiously role play, both pretending to be strangers, “we do this all the time”. They are inseparable, to the point of video calling each other during one of his drugs tests, as he holds up a cup of his urine sample, Costeen responds, “euww don’t show me the pee!”.

Like every good story, there is romance. Break Point follows Matteo Berrettini and Ajla Tomljanovic as they practice together, debate about what movie to watch in their hotel room and manage conflicting schedules. They share personal photos of themselves as a couple, and details of how they met (he slid into her DMs on Instagram!). Their hotel room is a chaotic spectacle of clothes and belongings strewn across the room, with an unmade bed. At one point, upon returning to the room, Berrettini realises the mess, questioning who was the last to leave the room. 

Tomljanovic is candid about the challenges of dating a fellow tennis player, “we both enjoy being there for each other but that doesn’t mean there aren’t challenges… It’s just really good when we’re both winning, let’s put it that way”. She loses her next match and is out of the Australian Open. As Berrettini is still in, they negotiate how he is going to have a much needed lie-in, if she must fulfil an interview commitment in their hotel room the next morning.  Chris Evert stresses that tennis is not only lonely but requires each player to be self-centred. The camera follows an upset Tomljanovic down a tunnel to sit on the floor with her coach, telling him that she wanted to break all her racquets. The fluctuating emotions caused by losses and wins are captured incredibly well.

As the series progresses, the strain on players is compelling, but the reason to persevere is explained eloquently by Paula Badosa, “it’s a drug. This sport is a drug. Winning big titles, winning big matches, it’s very very addictive”. An example of resilience is in Episode 3, when Taylor Fritz sustains a serious foot injury during a practice session in Indian Wells. The injury happens before his final against his idol, Rafa Nadal. Against the advice of his team and doctors, he insists on playing, acknowledging the risk of not being able to play again. He wins, but at the price of his health.

It is evident throughout that Break Point’s production team has built deep trust amongst the usually-private players and made them feel relaxed and candid in front of cameras. The production notes explain that producers initially conducted audio-only interviews, without cameras which were used against video footage. Executive Producer Gay-Rees adds, “obviously we’d have liked to put cameras on tennis balls, but that technology hasn’t been delivered yet”. 

No tennis documentary is worth its salt without addressing the issue of equality. It features in Episode 4, focusing on the debate about equal prize money and airtime for women. Patrick Mouratoglu highlights that players from wealthier countries are more likely to receive lucrative sponsorship deals than smaller countries without resource or investment. Enter Tunisia’s Ons Jabeur, a player who has risen despite a lack of resource and investment, and despite facing cultural barriers as an Arab and African woman. Jabeur and her fitness coach husband discuss how they overcame the challenges of working together as a couple, and the challenges of women athletes having to choose between having a family or career. 

A pivotal moment is when Paula Badosa opens up about her struggle with depression. Much like Kyrgios, she attributes the depression to media pressure and expectation after winning the junior French Open. In one harrowing scene, she tells her team that there have been moments where she has wanted to die. The production notes reveal that there was a huge amount of trust built between the production team and Badosa’s team, in helping Badosa tell her story, without sensationalizing it. Lia shared with Badosa’s team, a personal experience of losing someone close to suicide. 

The final episode features the ‘old guard’ Rafa Nadal, together with two young prodigies Felix Auger-Aliassime and Casper Ruud. We are reminded of Nadal’s intimidating dominance in some hilarious moments when the cameras focus on him psyching his opponents out via his energetic pre-match ritual in the hallway. Whilst it is a fitting way to end and a reflection of the status quo, it is also a reminder that we are at a pivotal period in tennis, and after Roger and Serena’s departures, a changing of the guard is imminent. Break Point has done what F1: Drive to Survive did for Formula 1: it has injected fire, personality, guts and glory back into the sport which craves fresh interest. What an opportune time to create this documentary. 

At the time of writing this, there are no current plans for a future series. But I hope the producers will consider a series dedicated to the lower ranked players and the challenges they face on tour. This would complete the picture.  

Break Point is very watchable. Afterall, tennis is the ultimate Shakespearean tragedy of the modern era. As Andre Agassi once so eloquently said: “It’s no accident, I think, that tennis uses the language of life. Advantage, service, fault, break, love, the basic elements of tennis are those of everyday existence, because every match is a life in miniature”.  Above all, there is something hugely inspiring when watching a group of people who, despite facing daily failure and loss, somehow manage to find the perseverance, positivity and resilience to keep going. There is always hope.  

BNP Paribas et le tennis

50 ans de fidélité et d’impact

© Universal / Contributeur Getty images

C’est à Roland-Garros, en 1973, que la relation entre BNP Paribas et le tennis a débuté. En un demi-siècle, elle s’est développée pour aller bien plus loin que le stade de la porte d’Auteuil en s’impliquant dans tous les domaines de ce sport : du monde professionnel jusqu’à l’amateur, en passant par les fans, les jeunes espoirs et les projets solidaires. 


« Belle bâche. » Au sein des groupes d’entraînement de club les plus chambreurs, ces deux mots sont régulièrement lâchés. Sur un ton ironique. Pour taquiner un compère auteur d’un coup, aussi bien maîtrisé qu’une teinture capillaire de Benoît Paire, propulsant la balle bien au-delà des limites du terrain. À tel point que, si Hawk-Eye il y avait, la vidéo montrerait une marque directement sur la bâche de fond de court. Celle sur laquelle on peut lire « BNP PARIBAS » à l’occasion de plusieurs tournois de l’élite comme Roland-Garros, Indian Wells, Rome, les ATP 250 de Marseille, Lyon et Metz ou encore l’Open de Pologne sur le circuit WTA. Et, à l’image du support sur lequel son logo est inscrit, la présence de la banque française ne se cantonne pas au monde professionnel. Au fil des années, la relation avec le tennis a évolué pour s’impliquer à tous les niveaux : en simple, en fauteuil, en équipe, en famille ; de l’apprentissage jusqu’aux plus grands tournois professionnels.

La connexion entre BNP Paribas et le sport individuel le plus populaire au monde s’est posée en histoire qui dure. Depuis belle lurette. Le premier contact, sans officialisation de quelconque sponsorisation, a eu lieu à la fin des années 1940. À cette époque, le monument Henri Cochet, vainqueur de 15 titres du Grand Chelem – sept en simple, cinq en double hommes, trois en double mixte – et de six Coupes Davis entre 1926 et 1932, a régulièrement donné des cours de tennis aux collaborateurs de la Banque nationale pour le commerce et l’industrie (BNCI) – l’ancêtre de la Banque nationale de Paris (BNP) – créée en 1932. Une activité à laquelle le membre des « Mousquetaires» s’est adonnée pendant plus de dix ans, au centre de formation de Louveciennes. Au château de Voisins, pour être précis. Une ancienne demeure qui a vu passer, en tant qu’invités, Racine, Boileau, Hardouin-Mansart ou encore son ami le roi Louis XIV. 

Si vous êtes encore là après cette anecdote historique, bravo ! C’est que vous êtes un passionné de tennis voulant connaître la suite à tout prix. Ou que vous êtes Stéphane Bern. Mais revenons-en à nos moutons. C’est en 1973 que l’histoire entre la BNP et notre sport favori commence. Philippe Chatrier, président de la Fédération française de tennis, souhaitait construire des loges sur le court central de Roland-Garros – un court portant désormais son nom, depuis 2001. L’agence BNP d’Auteuil, tenant alors le compte de la FFT, accompagne et finance les travaux ; c’est ainsi que les trois lettres «BNP» apparaissent sur la bâche de fond de court. 50 ans après, elles y sont toujours présentes.

© Ray Giubilo

« BNP Paribas, partenaire de tous les tennis »

Puis elle ne s’est plus limitée au stade de la porte d’Auteuil et au monde professionnel. Aujourd’hui, BNP Paribas est engagé auprès de plus de 20 fédérations internationales, 1000 tournois amateurs et au soutien de dizaines d’associations caritatives grâce à des projets tennis. Des liens qui se sont tissés, renforcés et développés dès les décennies 1980 et 1990. En 1989, la BNP a lancé le « kit tennis». Avec un objectif double. Soutenir les compétitions régionales, d’abord, en commençant par la Ligue d’Alsace, terre d’origine de Jean-Paul Loth qui était alors directeur technique national. Et, ensuite, contrer le Crédit Mutuel, omniprésent sur les courts de la région, afin de rester comme LA banque associée au tennis dans l’imaginaire collectif. Le slogan lancé pour accompagner cette mesure était d’ailleurs : « KIT dit TENNIS, pense BNP… » Cette même année, le mariage entre BNP et Roland-Garros a été renouvelé pour trois ans.

En 1991, le groupe a reconduit son association avec le Cadet’s Masters de La Baule. Une épreuve internationale prestigieuse pour les moins de 16 ans,  qui a vu passer, jusqu’en 2008, des futurs cadors comme Rafael Nadal, Roger Federer, Maria Sharapova, Lindsay Davenport, Amélie Mauresmo, Richard Gasquet, Andy Roddick ou encore Gaël Monfils et Novak Djokovic. Les deux derniers cités s’étant affrontés lors de la finale 2002, pour une victoire du Serbe. Leur premier duel. « Monf’ » avait alors été impressionné par « ce petit qui retournait tout avec sa raquette blanche », comme l’a relaté L’Équipe. Un résultat qui s‘est reproduit quelques années plus tard sur le circuit principal. Sans cesse. 18 affrontements, 18 victoires pour le Belgradois. Un record dans l’ère Open chez les hommes, à égalité avec les 18 succès en autant de matchs de Nadal contre Gasquet. « Monf’ » et « Richie » ou la vraie amitié : soudés, ensemble pour le meilleur comme pour le « pire ». 

Voilà pour l’anecdote, qui, cette fois, ne devrait pas uniquement intéresser Stéphane Bern. En 1992, la collaboration avec Roland-Garros a été  renouvelée, malgré la concurrence de plusieurs marques. De quoi fêter les 20 ans du partenariat l’année suivante. « Quand une entreprise décide d’investir dans une action de parrainage sportif, elle vise à augmenter sa notoriété en montrant son pavillon et son nom, a expliqué Alain Heilles, alors responsable des relations extérieures à la BNP, dans L’Équipe à l’occasion de ces noces de porcelaine. Elle cherche à associer à son image de marque les vertus prêtées aux disciplines sportives : dynamisme, sens de l’effort, mobilisation vers un but à atteindre… Avec Roland-Garros, la BNP assoit sa notoriété mondiale, puisque le tournoi est aujourd’hui retransmis dans une centaine de pays. »

En 1993, le groupe a débuté son accompagnement du tennis-fauteuil. Une pratique qui, si elle est encore loin d’être bien médiatisée et mise en lumière de nos jours, l’était encore moins à ce moment-là. Depuis, plusieurs tournois importants à l’échelon mondial ont été soutenus par BNP Paribas comme, notamment, la World Team Cup et le French Riviera Open actuellement. En 2000, BNP est devenue BNP Paribas et, tout un symbole, ce fut sur les bâches de fond de court de Roland-Garros que le nouveau nom a été dévoilé publiquement pour la première fois. Cette même année, le groupe a poursuivi l’élargissement de son implication en permettant le déploiement de la sélection des ramasseurs de balles, co-organisée avec la FFT et jusque-là réservée à l’Île-de-France, dans tout l’Hexagone. Une chance incroyable pour les jeunes qui ont pu se retrouver sur l’ocre parisienne, à deux pas de leurs idoles. « C’est une aventure humaine », nous a confié Arthur Bongrand, ancien « ballos », comme ils se sont surnommés, devenu responsable des sélections des ramasseurs pour la FFT. 

« Être auprès des champions quand on a entre 12 et 16 ans, c’est vraiment un rêve, a-t-il ajouté. J’ai eu la chance de ramasser pour Andre Agassi, dont j’étais fan. Mais au fil du temps, ce que j’en ai retenu, ce sont les amitiés créées. Aujourd’hui, mes meilleurs amis sont d’anciens ramasseurs. À Roland-Garros (qualifications comprises), les 200 enfants sélectionnés vivent ensemble pendant trois semaines. Nous voulons leur transmettre plusieurs valeurs, comme le respect envers les lieux qui nous entourent, les autres, et soi-même. La solidarité est également essentielle, pour savoir s’entraider et se tirer vers le haut. On a aussi pour but de leur inculquer l’humilité en toutes circonstances. Les ramasseurs apprennent à ne former qu’un groupe dans lequel aucun membre ne doit faire ressentir à un autre une quelconque forme d’infériorité. Les encadrants sont toujours bienveillants, avec un discours positif. Et cette expérience intense apporte une valeur essentielle aux jeunes : la persévérance ; pour progresser tout au long du tournoi, grâce aux conseils, et espérer ramasser sur les plus grands courts, dans les finales. »

© Virginie Bouyer

J’aurais aimé profiter d’un programme comme la Team BNP Paribas Jeunes Talents

Jo-Wilfried Tsonga

Un engagement également social

À partir de 2001, BNP Paribas a soutenu Fête le mur. Une association créée en 1996 par Yannick Noah, dans le but d’aider les enfants des quartiers prioritaires. Un engagement social qui a continué à croître avec la création des Aces du Cœur quatorze ans plus tard. Depuis, lors de tournois partenaires de la marque, chaque ace claqué a rapporté de l’argent et le total a été reversé à différents projets en faveur de la jeunesse via l’inclusion et l’éducation par le sport. En 2001 toujours, BNP Paribas a internationalisé son engagement dans le tennis en s’associant à une compétition historique du sport en général : la Coupe Davis. De quoi vibrer avec les sacres tricolores de 2001 et 2017, voir chaque membre du « Big 4 » – Nadal, Djokovic, Federer, Murray – soulever le « Saladier d’argent » au moins une fois, ou encore avoir la chair de poule suite aux larmes de l’Argentine, menée par del Potro, titrée pour la première fois de son histoire en 2016. Un partenariat qui a duré jusqu’en 2019, date du changement de format de cette vieille Dame née en 1900. Avec la Fed Cup, renommée Billie Jean King Cup après l’édition 2020, la collaboration s’est étalée de 2005 à 2021, une période marquée par six victoires de la République tchèque, quatre de la Russie, idem pour l’Italie, et un exploit français en Australie, sur les terres de la numéro 1 mondiale Ashleigh Barty.

En 2011, BNP Paribas a appuyé son implication auprès des fans de tennis en lançant wearetennis.com. Proposant articles, interviews, podcasts, suivi des scores en direct, calendriers ATP et WTA, fiches des joueurs et des joueuses, le site est appuyé par ses réseaux sociaux. Au total, plus de deux millions de personnes se sont abonnées aux différents comptes Instagram, Facebook et Twitter proposant, en plus de l’actualité, du contenu exclusif ; le tout sur un ton décalé. Quatre ans plus tard, ce fut au tour de la We Are Tennis Fan Academy de voir le jour. Si jamais ce nom n’a pas marqué votre mémoire, vos tympans, eux, l’ont sans doute été. Sélectionnés pour leur ardeur, les membres de la WATFA – pris en charge par BNP Paribas : places offertes, organisation logistique – ont très vite gagné leurs galons de chauffeurs de salle infatigables. Avec leur fanfare et leurs chants, ils ont prouvé leur capacité à dynamiser, entraîner n’importe quel public pour créer une ambiance de folie. Avec eux, même un match interminable entre Jaume Munar et Roberto Carballés Baena pourrait s’emballer. En tribunes, du moins.

« Un ami a fait la première WATFA, à Londres en juillet 2015 pour le quart de finale de Coupe Davis entre la France et la Grande-Bretagne, s’est souvenue l’une de ses membres, Pauline, jeune trentenaire. J’en avais entendu parler, mais je ne pouvais pas être disponible. Son retour sur cette expérience (malgré la défaite des Bleus) a été tellement fou que j’ai voulu tenter le coup. J’ai intégré la WATFA dès l’occasion suivante, à Bercy. Pendant les tournois, c’est plutôt un événement d’une journée ; en Coupe Davis, c’est du vendredi au dimanche. Le matin, on a un rendez-vous pour récupérer les tenues, répéter les chants et chorégraphies. Le midi, on a un panier repas, on déjeune tous ensemble, c’est l’occasion de retrouver les copains et de faire de nouvelles connaissances. Ensuite, direction les matchs, qu’on anime entre les échanges, à des moments précis (décidés par des « capos » inépuisables), avec la Banda Paname (la fanfare). Pendant la rencontre de Coupe Davis à Gênes en 2018 – mon meilleur souvenir avec la finale 2017, où ça avait été très intense pendant trois jours avant l’explosion de joie – on était en nombre bien inférieur aux fans italiens, mais on a réussi à mettre une ambiance de folie. »

© Ray Giubilo

« Et la France a gagné en plus, n’a pas oublié Pauline. S’imposer à l’extérieur, c’est une émotion différente, mais super chouette. Et ce que je retiens de la WATFA, ce sont les amitiés assez fortes que j’ai pu lier. Je suis même partie en vacances avec des copines de la WATFA. » La même année que ce succès français de l’autre côté des Alpes, BNP Paribas, en association avec la FFT, a lancé la Team BNP Paribas Jeunes Talents (TJT) parrainée par Jo-Wilfried Tsonga. Le groupe bancaire a permis à des espoirs du tennis tricolore, issus de familles qui n’ont pas les moyens d’assumer pleinement le coût d’une carrière sur le circuit junior, d’être soutenus pour les aider à concrétiser leurs rêves. Le soutien étant financier, jusqu’à leurs 18 ans, mais pas seulement. Lors de séminaires, ils sont formés à l’anglais, à s’exprimer devant les médias, à gérer leur image sur les réseaux sociaux, à la préparation physique, à la psychologie… Des intervenants comme John McEnroe, Yannick Noah, Chris Evert, Tony Parker, Renaud Lavillenie, Marion Bartoli ou Paul-Henri Mathieu ont pu partager leurs vécus, précieux, de sportifs de haut niveau. L’objectif : favoriser l’égalité des chances et venir en aide à la jeunesse du tennis.

« Dans ce programme, il y a plein de choses dont j’aurais aimé profiter plus jeune, a confié Tsonga lors d’un rassemblement de la “TJT” à Roland-Garros, où il a aussi tapé la balle sur le Central avec les jeunes. La sensibilisation à l’importance de la nutrition (rires, car la gourmandise est son péché mignon), la préparation mentale, les rencontres avec les grands sportifs, l’histoire du tennis, tout ce qui est en rapport avec l’environnement du joueur : les agents, les sponsors, le matériel…  En ce qui me concerne, je ne suis pas là pour donner des conseils ou “diriger” – j’ai toujours détesté qu’on m’impose des choses –, mais pour partager mon expérience, comment ça s’est passé pour moi. Et, bien sûr, ils (les jeunes) peuvent me solliciter quand ils veulent, ma porte est ouverte. » Diane Parry, Luca Van Assche, Gabriel Debru, Arthur Cazaux, voici quelques-uns des noms les plus connus de la Team, composée, en 2023, de 37 membres, dont quatre en tennis-fauteuil. Parmi ces 19 garçons et 18 filles : Mathilde Ngijol-Carré, gagnante des Petits As 2021, première Française à réussir cette performance depuis Emmanuelle Derly en 1983.

« Par exemple, lors du séminaire à Marseille (en février 2023,) Arthur Rinderknech est venu nous raconter son parcours, il est passé par une fac américaine, nous a relaté Mathilde Ngijol-Carré. Et notre mentor, Jo-Wilfried Tsonga, est là quasiment à chaque séminaire. J’ai pu avoir une discussion en tête à tête avec lui, pendant les Étoiles du sport. J’ai eu la chance qu’il vienne me parler, c’était très enrichissant. Il m’a partagé son vécu, comment ça se passait quand il avait à peu près mon âge. Il m’a raconté que, à l’époque où était au CREPS de Poitiers et à l’INSEP (en internat), il aimait sortir avec ses potes et pêcher quand il rentrait chez lui. C’est une anecdote qui m’a marquée, parce que ça montre qu’on est plus que des joueurs de tennis. Ce qui nous apporte beaucoup aussi, c’est qu’entre jeunes on discute, on partage nos expériences. La plupart des jeunes, je les connaissais avant, mais ça m’a permis d’apprendre à en connaître de nouveaux, de nouer des amitiés dans le tennis et en dehors. » Au fil des ans, d’autres Teams Jeunes Talents ont été lancées. Aux États-Unis, en Belgique, en Italie et en Pologne, sous les houlettes respectives de John et Patrick McEnroe, Justine Henin, Tathiana Garbin, Mariusz Fyrstenberg. De quoi atteindre un total de 150 jeunes soutenus par le programme.

Félix Auger-Aliassime, lui aussi, a eu le surnommé « Jo » pour modèle, comme il l’a raconté par le passé. Et, à son instar, il a décidé d’aider des enfants. En 2020, à 19 printemps, accompagné par BNP Paribas, il a lancé le projet #FAAPOINTSFORCHANGE. Depuis, pour chaque point gagné sur le court il n’a jamais cessé de verser 5 $, complétés de 15 $ émanant de la banque française, au programme EduChange mis en place avec l’ONG Care afin d’améliorer l’accès à l’éducation, aux formations professionnelles et au sport, pour les jeunes de la Kara. La région la plus pauvre du Togo, pays natal de son paternel. 

© Virginie Bouyer

Nous avons la conviction que le tennis n’est jamais plus fort et plus beau que lorsqu’il est tourné vers les autres 

En fin de saison dernière, après avoir vu ses plans initiaux être chamboulés par la pandémie de covid lors des années précédentes, il a enfin pu s’y rendre pour constater les avancées. « Voir la jeunesse togolaise avec le sourire, à l’école, ça fait extrêmement plaisir, s’est-il exprimé à cette occasion. Tous les jeunes du monde doivent pouvoir aller à l’école, accéder à la santé et avoir le droit de rêver (pour leur avenir). Depuis trois ans, beaucoup d’argent a été amassé pour le projet, et on a réussi à faire de très belles choses. Je suis très content de voir ça en personne. Et ça me donne envie d’aller plus loin, ce qu’on a commencé n’est pas fini. » Une volonté partagée par BNP Paribas.

« Nous avons la conviction que le tennis n’est jamais plus fort et plus beau que lorsqu’il est tourné vers les autres, et permet de mobiliser des énergies au-delà du tennis, nous a expliqué Vincent-Baptiste Closon, responsable de l’engagement tennis chez BNP Paribas, qui s’est rendu au Togo avec “FAA.” C‘est le sens du programme que nous avons avec Félix. Pendant une rencontre de tennis, un point a une grande valeur sportive, comme lors d’une balle de match avec sa charge émotionnelle. Nous pensons qu’il peut aussi contribuer à avoir un impact au-delà des terrains et participer à faire changer les choses. C’est une conviction que nous portons avec de nombreux joueurs et joueuses et une dynamique que nous voulons accélérer. » Un axe d’évolution pour la marque, avec ce sport, après un demi-siècle de liens entre eux.

« Ces 50 ans, ce sont 50 ans de fidélité au tennis, une histoire qui a commencé à Roland-Garros, nous a répondu Vincent-Baptiste Closon. La fidélité sur la durée, par tous les temps, est une valeur importante que nous retrouvons dans notre rôle de banquier. De la même manière, nous mettons notre utilité au cœur de nos enjeux dans tout ce que nous faisons dans le tennis ; être utile, avec toutes ses composantes du tennis, ses fans, ses acteurs, que ce soit au niveau local ou avec les grands sportifs. En France, mais aussi dans le monde entier. » Depuis que « BNP » a été inscrit sur les bâches Roland-Garros en 1973, la marque a choisi de s’ancrer dans le tennis. « C’est un choix de fidélité, et de proximité. Nous pouvons être utiles au tennis car nous le connaissons bien et que nous sommes proche de lui. »

Une fidélité célébrant ses noces d’or à l’occasion de Roland-Garros 2023. « Dans cette perspective de mobiliser, de réunir les amoureux du tennis pour avoir un impact au-delà des courts, nous avons décidé, avec Roland-Garros, d’organiser une grande soirée solidaire lors du jour d’ouverture du tournoi, a expliqué Vincent-Baptiste Closon. À l’occasion du dernier match de la première journée du tournoi, sur le court central, chaque point comptera en faveur d’un programme humanitaire et solidaire au service de l’inclusion des jeunes générations par le sport. Dans ce cadre, avec Roland-Garros, nous avons décidé d’inviter à cette soirée, dans le stade, près de 10 000 jeunes qui habituellement ne viendraient pas. » Pour fêter cinq décennies d’un mariage scellé sans bague au doigt ni nœud papillon autour du cou, mais avec des bâches autour du court.


Article publié dans COURTS n° 14, printemps 2023.

© BNP Paribas

Nike’s Retreat from Tennis Fashion

A Brand in Hibernation

Image Source: Nike. Nike Court Logo. May 22, 2023.

Is Nike losing its mighty grip on the sport of tennis? It’s obvious that Nike Tennis isn’t the same brand it was 10 years ago. The team solely responsible for tennis was dissolved – a surprising business decision to many in the industry. Some events such as doping scandals and the retirement of several top players have changed the face of the sport. That’s outside of Nike’s control, but the clumsy handling of players on maternity leave and those close to retirement, has made the company look like it’s out of step. Nike’s tennis crown has slipped, and its future plans seem uncertain. 

Image Source: Sourav, D. 2020, March 10. Serena Williams in Nike’s inspirational International Women’s Day Video. Tennis World. May 22, 2023. https://www.tennisworldusa.org/tennis/videos/Serena_Williams/85002/serena-williams-in-nikes-inspirational-international-womens-day-video/

Nike’s tennis legacy spans a rich 40-year history. Right from the start, they aligned themselves with legends of the game like John McEnroe, Andre Agassi, Pete Sampras, and Mary Joe Fernández. The key catalyst, arguably, for tennis and Nike becoming nearly synonymous was when the brand signed deals with Serena Williams, Rafael Nadal, Maria Sharapova, and Roger Federer at the turn of the century. Since then, Nike has become one of the biggest names in court wear, repeatedly producing some of the best products in the game, worn by the sport’s greatest-ever players. 

However, as the sun sets on this generation of players, Nike has been quietly stepping back from the scene in what seems to be an intentional decision to reduce their involvement in the sport over the last five years or so. When we look back at the last 20 years of Nike Tennis, we can map out the milestones and indicators that hinted at this trajectory and give us some context behind Nike’s current decisions around the sport. 

Image Source: Kim, J. (2018, June 11). Roger Federer Leaves Nike For Much Richer Apparel Deal With Uniqlo. Sneaker News. May 22, 2023. https://sneakernews.com/2018/06/11/roger-federer-uniqlo-contract-offer/

Between 2005 and 2015, Nike tennis was at its peak. With all of the legends on board, other than Djokovic, tennis fans around the world enjoyed apparel and shoes associated with the Williams, Nadal, Sharapova, and Federer collections. But it is in this period of time that Nike also missed some of its biggest opportunities to cement its presence in the sport long term. 

When it comes to missed opportunities, first focus on the lack of signature tennis shoe lines. Perhaps the biggest miss is with the Nike Air Zoom Vapor line – the shoe most closely associated with Roger Federer in his heyday and designed by the legendary Tinker Hatfield. No tennis shoe has produced more singles championship wins in the modern age than the Vapor franchise and to this day it’s worn by 81% of Nike athletes1. 

At the time, Federer was just as big of a household name ‘globally’ as Michael Jordan. And for a brand quick to hand out signature basketball sneaker styles, it was always puzzling as to why the Vapor Line was never named the “Federer Vapor”, especially after he had such a hand in its design and evolution throughout the years. For a player known for his elegance and fashion sense (both on and off the court), you’d think the Vapor franchise would be the perfect place to start. 

Photo taken by Laurence Passera for Panottica, Italy. May 22, 2023. https://panottica.com/project/sharapova/

Former Nike Director of Tennis, Mike Nakajima, agrees with this thinking as well. “Nike is still selling millions and millions of pairs of Jordans [shoes]. When’s the last time Michael [Jordan] played? It’s been many, many years. They could have done the same thing for Roger. For years to come, they could have created shoes with an RF logo,2” Nakajima explained.

Despite these types of insights from industry juggernauts like Nakajima, Nike has never committed to creating a signature tennis shoe line. We’ve not seen a Nadal Cage, an Agassi Air Tech Challenge II, or a NikeCourt Serena Flare. None of these legends of the game were ever stamped into Nike’s history books – and that seems to be quite an intentional decision that a lot of tennis fans would agree is a big missed opportunity. And it is arguably these types of decisions that have left the door open to new and improved competition since 2016. 

So, if Nike Tennis peaked between 2005 and 2015, what’s happened in the last 7 years that has made Nike’s drop-off from the sport so noticeable? We can start by taking a look at 2016, the year when Maria Sharapova was handed a two-year ban from WADA for taking meldonium. 

Image Source: Newcomb, T. Nike Vapor. The Sneaker Franchise Roger Built. Racquet Mag, Issue No. 6. May 22, 2023. https://racquetmag.com/2022/08/18/nike-vapor-the-sneaker-franchise-roger-built/

Sharapova signed her first Nike brand deal when she was just 11 years old3. After winning Wimbledon in 2004, she became one of the most marketable and highest-paid tennis players in the world. In 2010, Sharapova had a deal with Nike worth over $70 million which featured an exclusive Sharapova Collection4. We don’t have the exact numbers of the success of that line, but year after year they released some of the best-looking tennis dresses on the market that even to this day are talked about on tennis fashion forums as a line that’s dearly missed. 

When news of the drug ban broke, Nike was one of the first to terminate their 20-year relationship with the star player, and understandably so. But Nike didn’t look to replace the inevitably large hole that would come with losing such a marketable and fashionable player in their roster. Instead, Sharapova’s departure from the brand marked the decline in the quality of women’s tennis apparel coming from Nike. If we look at the silhouettes of the dresses released since then, quite frankly, nothing compares. 

Image Source: Wintour, A. (2022, September 18). Anna Wintour raises a racket to Roger Federer on his retirement. Vogue. May 22, 2023. https://vogue.sg/roger-federer-retirement/

Fast forward one more year to 2017, and another blow hits Nike Tennis – Serena announces her pregnancy. Over the last five years or so, Nike has been publicly criticized by some of its top female athletes for the way they’ve treated women during maternity leave. Allyson Felix, an American track and field star, was one of the most vocal voices. In 2017, when she was offered a contract with a 70% pay cut after announcing her pregnancy, she accused the brand of being “tone deaf” and “beyond disrespectful”5. 

Even if Serena wasn’t treated in the same way, Felix’s sentiments reflect Nike’s culture at the time. That culture being when a female athlete is pregnant, that’s likely the beginning of the end. At the time of her pregnancy announcement, we were all quite sure Williams would return to the sport at some point. While it seemed destined for Serena to return, and she of course did, the question d’jour at that time was always the same: ‘Will it be the same Serena?’ 

The past would point to a low probability of seeing the Serena of old post-pregnancy. Very few players have successfully become mothers and come back to win Grand Slams. Nike seemingly used this news to take their foot off the gas and begin winding back their Serena-inspired lines that were available to the general public. And unfortunately for Serena, that big comeback in terms of winning a Grand Slam never did happen, further justifying Nike’s decision-making. But, that doesn’t mean Serena lost any of her star power and popularity on her comeback journey. If anything, she gained more fans. 

Image Source: Garrigues, B. 2021. Nike: Four Decades of Smashing Ads. Courts. May 22, 2023. https://courts.club/nike-four-decades-of-smashing-ads/

The knock-out blow to Nike Tennis was then administered in 2018 when Roger Federer officially parted ways with the brand after 24 years together. He simply couldn’t turn down the irresistible offer worth $300 million over ten years from Uniqlo6. Commenting for the authors of the book, The Roger Effect, Mike Nakajima said, “That should never have happened. For us to let somebody like that go, it’s an atrocity.” 

“Roger Federer belonged with Nike for the rest of his career. Just like Michael Jordan. Like LeBron James, like Tiger Woods. He’s right up there with the all-time greatest Nike athletes ever. I’m still disappointed. But it happened. I have to get over it. It wasn’t my decision and I wasn’t there for it.”2

Reportedly, Nike just wasn’t prepared to meet the financial terms of the Uniqlo contract. But according to other reports, Federer’s team didn’t start shopping around for alternative deals until Nike had confirmed that they wouldn’t be renewing his contract (per his preferred terms). There are likely a few reasons at play, and one of those could have to do with the fact that Nike often doesn’t continue relationships with athletes past their prime. Especially with big contracts that compete with what Uniqlo was offering, and with Federer being 37 at the time, that was likely a part of their thinking. 

Odell, M. 2016, June 8. Maria Sharapova gets 2-year ban for failed drugs test. Financial Times. May 22, 2023. https://www.ft.com/content/27ac2dbc-2d9b-11e6-bf8d-26294ad519fc

If we wanted to be more cynical though, Federer’s interviews would suggest that he wanted more from Nike. Not just financially, but more involvement. From design to innovation to positive social change initiatives, Federer was looking for an opportunity that would allow him to really get his hands dirty – especially post-retirement. Federer was never going to be one of those athletes that just sits on the couch after retirement. He made it clear years before that he was interested in business, design, and giving back to the sport. The lack of willingness to create a Federer Vapor line could be a big reason why Federer chose to move on. 

Fast forward to 2019 and things are beginning to look different for Nike Tennis. At the time in the sport, it was unclear who could effectively replace the big names of Sharapova, Williams, and Federer in the years to come. Names like Naomi Osaka and Sacha Zverev were starting to see success, but not yet on a level that reflected the stardom Nike Tennis enjoyed over the previous 20 years. 

Image Source: Nguyen, C. 2014, May 8. Fashion Files: Maria Sharapova. Sports Illustrated. May 22, 2023. https://www.si.com/tennis/2014/05/08/photos-maria-sharapova-fashion-files

Go forward another year to 2020, the year that COVID hit, and the effects of the happenings since 2015 start to double down. Like every big brand at the time, cuts to resources, funding, and teams were made to deal with the economic challenges the pandemic brought along. At Nike, that marked the end of Nike Tennis as we knew it. 

In an off-the-record conversation with Nike’s Global Head of Tennis in January of 2023, it was revealed that a decision was made to dissolve the marketing division dedicated solely to Nike Tennis and instead roll tennis into the generic brand marketing division. This is a part of Nike’s overall strategic shift away from categories to focus on genders. They confirmed there would still be specific activations for bigger moments, such as Serena’s retirement, but we shouldn’t expect to see more efforts poured into tennis marketing, despite a record number of people playing and watching tennis. Nike has decided that their focus is simply on tennis apparel and footwear available only via e-commerce, with no large-scale marketing activations for tennis. 

Image Source: WTA Tennis. 2017, September 5. Vote: Sharapova, Pharrell make splash in the best dresses of the 2017 US Open. WTA Tennis. May 22, 2023. https://www.wtatennis.com/news/1416692/vote-sharapova-pharrell-make-splash-in-the-best-dresses-of-the-2017-us-open

Currently, their only player-lead collections are the Naomi Osaka collection, a player who is now pregnant, Serena Williams Design Crew, which is more of a diversity initiative than it is a tennis performance line, and Nadal’s line which is essentially the same as the rest of the Nike tennis line, just with his logo slapped on it. 

As a result, customers and players are seeing less variety and choice in gear produced by the brand. We’re now seeing the world’s top 20 Nike tennis stars, all wearing the same gear as each other at every tournament. And several players aren’t happy with the lack of effort to differentiate the sport’s most elite players in the post-Federer era. And we know this differentiation is important to the world’s best. Take this quote from Sharapova for example: 

Image Source: Gaines, C. (2013, June 26). Roger Federer Busted By Wimbledon Fashion Police For Wearing Shoes With Orange Soles. Business Insider. May 22, 2023. https://www.businessinsider.com/roger-federer-busted-wimbledon-shoes-orange-soles-2013-6
Image Source: Nike [@Nike]. Outplay yourself. @rodgerfederer, Melbourne’s defending champion and holder of 19 major titles, just beat his own record, by winning 20. #justdoit https://twitter.com/Nike/status/957578951181946881

“Nike would put me in the same clothes as maybe 10 other girls in the tour. We all looked like clones. I want to be different. If everyone is wearing black, I want to be wearing red.”4

So with all of the events of the last seven years with Nike Tennis, it’s no surprise that the door has been left open for brands both new and old to take a stab at becoming the sport’s next big merchandiser. From Alo to Lululemon to Fila, Wilson, New Balance, and Lacoste, brands are coming from every angle looking to scoop up the world’s best players and appeal to the booming numbers of recreational players across the globe. 

Roger Federer is also perhaps looking to get the last laugh as he works alongside ON Running to launch their tennis shoe and apparel lines. ON has now scooped up women’s world number 1 Iga Swiatek, and promising young star Ben Shelton, as a part of their ever-growing athlete roster7. 

Nike still has relationships with some of the world’s best players in tennis, perhaps most importantly, they have Carlos Alcaraz. But in terms of style and involvement in tennis culture, one could argue that Nike won’t be leading the way in this decade and we won’t be seeing any Alcaraz-named tennis shoe line. 

Image Source: Livaudais, S. (2022, March 26). Style Points: Leylah Fernandez Leads Lululemon’s tennis invasion with new signature collection. Tennis.com. May 22, 2023. https://www.tennis.com/baseline/articles/style-points-leylah-fernandez-first-look-lululemon-new-tennis-collection

Another sign of Nike’s reduced commitment to the sport is their very limited support of any player below the top 20. With new major reductions in its contracts, players now have to meet certain performance requirements, such as ranking position or tournament entries, to earn money. One agent said that players outside the top 20 wearing Nike are not making any money8. 

Contract reductions coupled with a rise in athleisure and more players paying attention to their on-court ‘style’ has led several players to leave the brand such as Andrey Rublev, Marta Kostyuk, Marketa Vondrousova, Sloane Stephens, Alja Tomljanovic, Leylah Fernandez, and Donna Vekic9. Nike will likely continue to see players leaving the brand to join smaller brands that offer them more choice and input or even start brands of their own. 

Image Source: Garrigues, B. 2021. Nike: Four Decades of Smashing Ads. Courts. May 22, 2023. https://courts.club/nike-four-decades-of-smashing-ads/

The question is whether Nike is taking a break from tennis or if this is really their long-term play. We’ve seen Nike wait in the wings before, only to pounce on their next big star once they appear. It could be that Nike just doesn’t yet know which horse to bet on post the “Big Three” era and it’s just waiting on the right opportunity. After all, this is a strategy they’ve employed many times before. 

My guess would be that once another Federer-like personality comes along, Nike Tennis will come back around. Until then, expect the competition to continue to thrive and the athletes to continue to look for alternative brand deals that offer them more creative input and style. For the casual players – this is the time to switch up your tennis apparel and try some new brands!

Image Source: Newcomb, T. 2022, January 6. The Evolving Sneaker Style of Roger Federer. Forbes. May 22, 2023. https://www.forbes.com/sites/timnewcomb/2022/01/06/the-evolving-sneaker-style-of-roger-federer/?sh=2242dbbd2af7


1. Jones, R. (2017, December 20). Nike Unveils Roger Federer’s New Zoom Vapor X
Shoes Coming Out This Weekend. Yahoo! May 12, 2023.

2. Mangioni, S. (2023, February 16). ‘Should Never Have Happened’: Ex-Nike Director
Slams Brand Over Roger Federer’s Departure. Man of Many. April 11, 2023.

3. Khanna, A. (2022, February 22). Nike to end 20-year association with Maria Sharapova:
Report. Inside Sport. April 11, 2023.

4. Wilson, E (2011, May 25). Maria Sharapova Extends Her Reach. The New York Times.
April 11, 2023.

5. McLaughlin, K & Cash, M (2021, July 8). Olympian Allyson Felix says Nike was ‘beyond
disrespectful’ when asking her to be in female-empowerment ads while privately
disputing maternity protections. Insider. April 11, 2023.

6. Emmrich, S (2018, September 8). What’s Smoother Than a Federer Backhand? His
$300 Million Uniqlo Deal. The New York Times. April 11, 2023.

7. Ruben, H (2023, March 23). On signs tennis stars Iga Swiatek and Ben Shelton. Retail
Dive. April 11, 2023.

8. Pranjali, P (2023, January 5). American tennis star Reilly Opelka questions Nike’s
decision to end contract with Russian Andrey Rublev. Sportskeeda. April 11, 2023.

9. Levey, J (2023, January 4). Nike purge appears to hit Sloane Stephens. Tennis.com.
April 11, 2023.

Lignes de saison

Fenêtre sur court, 2023 Photo @ Marcel Koehler

Une conversation entre Laurent Ajina, Elsy Lahner (conservatrice d’art contemporain à l’Albertina de Vienne) et Alexander Giese  (directeur de la galerie   Giese & Schweiger de Vienne)


Elsy Lahner : Le tennis est un sport et une passion pour vous deux, mais même si je ne le pratique pas, j’ai aussi un lien avec cette activité. Je pense que c’est toute l’esthétique du tennis – je connais la balle depuis que je suis enfant et cela m’a toujours fascinée de voir comment elle se comporte, comment elle sonne et comment elle rebondit sur le sol. Je pense qu’il y a quelque chose de spécial dans toute cette expérience : comment les gens sont habillés, à quoi ressemble le court, etc. Cela a-t-il une influence sur votre travail ? La beauté du tennis est-elle peut-être aussi la raison pour laquelle vous avez commencé à jouer ?

Laurent Ajina : Eh bien, j’ai commencé à taper la balle contre un mur pendant presque trois ans. J’ai grandi dans un quartier de Paris sans club de tennis et j’ai joué exclusivement contre un énorme mur, de cinq à neuf ans environ, sans interruption. Cette routine de jouer contre moi-même n’a peut-être pas été le meilleur départ pour devenir un bon combattant sur le court, car aujourd’hui je ne joue pas seulement pour gagner. C’est vrai, ce que vous avez dit à propos des vêtements, des sons et des couleurs, mais il y a aussi cet autre aspect du tennis : c’est un domaine d’expression très compétitif. C’est presque comme si vous étiez un gladiateur dans une arène qui doit gagner. Mais comme je l’ai dit, j’ai commencé à jouer tout seul et j’ai juste entendu le son de la balle qui rebondissait sur le mur, ce qui a instillé en moi un certain rapport à l’architecture, à l’espace, à la géométrie et au rythme. Aujourd’hui, j’ai un écran dans mon atelier qui diffuse en continu des matchs de tennis. J’aime avoir l’écran allumé. Suivre les matchs, c’est comme suivre le changement de saison : il y a des surfaces de couleurs différentes, du bleu indigo au rouge et au vert vif, ce qui fonctionne pour moi comme une sorte d’installation de couleurs. Et même si je ne regarde pas le match, il a une présence très forte en termes de couleurs et de sons.

Alexander Giese : Il faut dire que Laurent joue au tennis de manière très esthétique, son revers est tout simplement magnifique. Donc quand nous jouons ensemble, je préfère le regarder jouer son revers plutôt que de m’occuper de mon propre jeu.

L.A : C’est une sorte de miroir : vous pouvez voir votre adversaire et vous êtes connectés par une certaine symétrie de mouvement. Mais c’est un miroir déformé, vous n’êtes jamais en contact direct avec votre adversaire, vous devez plutôt ressentir ce qu’il fait. Faire tourner cette petite sphère jaune qui ressemble au soleil et créer ainsi son propre espace a aussi une sorte de dimension cosmologique. Je joue beaucoup, comme Alexander. Nous jouons beaucoup, nous nous entraînons beaucoup, cela fait partie de notre équilibre, cela fait partie de notre vie.

A.G : Le tennis est un Yin et un Yang, c’est un art pour nous deux.

Grand Slam, 2021, Galerie Giese and Schweiger Photo @ Matthias Bildstein

E.L : La balle de tennis elle-même est comme le Yin et le Yang, les deux côtés s’imbriquant comme dans le symbole, mais de façon tridimensionnelle.

A.G : Le début de notre amitié, il y a quinze ans, était fortement ancré dans le tennis. Nous avons joué dans un petit club du Burgenland proche de la frontière hongroise et j’ai été très impressionné. Je pense que Laurent a été l’un de mes premiers adversaires internationaux. Et j’ai tout de suite ressenti l’enthousiasme que nous partagions.

L.A : Je me souviens d’un réveillon que nous avons passé chez toi. Tu m’as dit que tu avais participé à un camp de tennis à la Nick Bollettieri Tennis Academy en Floride, qui offre les meilleurs entraînements au monde. J’y étais également allé. Nous avons découvert que nous avions ce lien extraordinaire. Je rêvais de cette académie depuis de nombreuses années, et mon père m’a proposé d’y aller après avoir terminé mes études.

A.G : En effet, mais Bollettieri n’a pas réussi à faire de nous des joueurs de tennis professionnels, ce qui nous a permis de nous diriger vers un autre domaine : les arts, où nous sommes également liés. Le fait que nous partagions également cette passion nous a facilité les choses dès le début.


E.L : D’où est née l’idée de cette coopération ?

A.G : Je ne sais pas quand cela s’est produit. Nous avons maintenant ce nouvel espace à la galerie, avec des murs plus grands, et je pense qu’à un moment donné, nous nous sommes dit : « OK, essayons de faire quelque chose ensemble ». Il était tout à fait clair que ce serait lié au tennis. Nous avons programmé notre exposition durant l’Erste Bank Open de Vienne qui se déroule à la Stadthalle vers la mi-octobre. Comme Laurent a étudié l’architecture et que la Stadthalle est un site architectural intéressant à Vienne, nous avons pensé que notre exposition devait être liée à ce tournoi. Il y a donc quatre tableaux liés aux tournois du Grand Chelem et un à l’Erste Bank Open. C’est le concept que nous avons développé lors de notre premier entretien, et nous nous y sommes tenus. Pour moi, c’est un rêve devenu réalité de pouvoir relier ces deux grandes passions et de faire en sorte que le tennis soit présent sur le lieu où je travaille.

L.A : Je me suis rendu compte ces dernières années que le tennis était lié à mon art. Cela n’a pas toujours été évident. Lorsque des problèmes de jambes m’empêchaient de m’entraîner, le terrain me manquait et j’ai donc loué un court de tennis juste pour m’y asseoir et lire, pour être là.


E.L : Vraiment ? C’est magnifique.

L.A : Oui, parfois je viens regarder Alexander s’entraîner. Je ne porte pas de vêtements de tennis, je viens juste m’asseoir et regarder.

Dessin mural, Megève, 2022 Photo @ Gaïa Donzet 

E.L : Je peux m’identifier à cela. Quand j’étais enfant, mon père avait un restaurant adjacent à une salle de tennis, et j’adorais m’asseoir là, regarder et écouter les gens jouer. Je n’ai jamais joué moi-même, mais je comprends pourquoi vous aimez vous asseoir sur un court.

L.A : Il y a un mystère autour de la taille et des dimensions d’un court de tennis. Pour moi, un terrain de football est trop grand, alors qu’un court de tennis est tout simplement parfait. C’est comme une pièce, comme un endroit où l’on pourrait vivre, il a les proportions d’un appartement ou d’une maison. Bien que la télévision soit allumée sur des matchs en continue dans mon atelier, le court de tennis me manquait dans sa dimension physique. C’est pourquoi j’ai loué un court pour m’y promener. Je me suis approché très près des lignes et j’ai regardé chaque détail dont on ne se rend pas compte quand on joue. J’en suis venu à voir le court comme un plan géométrique.

A.G : Je peux aussi comprendre ce sentiment. Après avoir joué sur de la terre battue, le court est marqué en tous sens, vous passez le filet et vous vous assurez que les lignes brillent à nouveau. Pour certaines personnes, c’est juste quelque chose qui doit être fait, mais moi, j’aime prendre soin du terrain et lui redonner un bel aspect.

L.A : Tu as raison, un court de tennis est l’essence même d’un jardin zen : un jardin fait de pierres sans végétation, et vous en prenez soin avec cet outil en bois. C’est un moment d’introspection très particulier après chaque match que de déplacer le sable et de voir les lignes à nouveau nettes – nous faisons du jardinage, en quelque sorte.


E.L : Comment vos œuvres sont-elles liées au tennis ? Quel est le concept sous-jacent ?

L.A : Il y a un lien étroit entre la respiration, la liberté et le mouvement lorsque je travaille. En traçant au plafond une ligne d’un mètre de long perché sur une échelle de cinq mètres de haut, j’éprouve la même sensation que lorsque je joue un revers à une main sur le court. Mes peintures montrent des formes carrées ou rectangulaires reliées par des lignes perpendiculaires et parallèles. Ces formes sont également liées aux technologies et à la façon dont nous interagissons constamment avec tous ces écrans sur les téléphones portables et autres. Dans mon grand chaos de lignes, j’aime ouvrir ces fenêtres qui fixent le regard et me permettent d’introduire des émotions par la couleur. Les possibilités d’interaction avec les couleurs sont infinies, et les courts de tennis peuvent être colorés de vingt façons différentes. L’architecture des stades varie également. Chaque stade de tennis est une œuvre d’art – le court de l’Open d’Australie ressemble à une installation de James Turrell lorsque le toit est ouvert sur la nuit.


E.L : Mais un amateur de tennis serait-il capable de faire la différence entre un tournoi et un autre en regardant simplement vos peintures sans voir les titres ? Reconnaîtrait-il simplement les couleurs ?

L.A : Je pense que les aficionados le pourraient. Il y a quatre tableaux, et chacun d’entre eux a ses spécificités. Le site de l’Open d’Australie ressemble à une piscine bleue ou à un lagon. Je pense que c’est le stade le plus récent. Il a été construit comme une œuvre d’art, avec tous ses néons et ses publicités. Après cela, il y a les Internationaux de France au Stade Roland-Garros, où l’on revient sur terre avec le sable rouge et tous ses morceaux fragmentés. Puis vous passez à Wimbledon, qui est un jardin anglais, sans publicité et avec uniquement des vêtements blancs. C’est minimaliste au plus haut point ; c’est beau et cela procure un sentiment très spécial à chaque joueur, je pense. Enfin, il y a l’US Open : il y a beaucoup de bruit, tout le monde parle, on sent l’odeur des hamburgers, les avions passent au-dessus du central, c’est très urbain à l’image de New York, qui a été le berceau du hip-hop et du street art, et ça se ressent sur le court.

A.G : Je pense que si quelqu’un s’intéressant un minimum au tennis voyait ces quatre tableaux dans un ordre aléatoire et qu’on lui demandait de les replacer dans l’ordre des tournois du Grand Chelem, il serait capable de le faire correctement. On ne le voit pas, parce que ça ne se dit pas, mais on le sent.

Australian Open, 2023, paintmarker et acrylique sur toile, 100 x 70 cm 

E.L : Oui, c’est tout à fait logique, comme vous venez de l’expliquer.

L.A : Mais il n’y a pas que les couleurs, la façon dont j’ai organisé les formes est très spécifique à chaque tournoi. L’Open d’Australie est une sorte de piscine, donc vous avez ces tons bleus qui ressemblent à des reflets. Le tableau de Roland-Garros comporte des petits morceaux et des fragments, comme des grains de sable. Le tableau de Wimbledon est comme un jardin anglais, un labyrinthe. Et le tableau de l’US Open revient aux couleurs et au chaos organisé, c’est très énergique. Ce qui est important pour moi, c’est que mes peintures ne soient pas des illustrations de courts de tennis. Vous pouvez peut-être trouver une ligne et un petit carré et les utiliser comme un accès pour comprendre l’ensemble du tableau, mais ce n’est pas une illustration.


E.L : Pouvez-vous traiter le tournoi de Vienne de la même manière ? Ou bien est-il complètement différent et appelle-t-il une autre approche ?

L.A : C’est différent. Comme je suis les matchs sur un écran, il y a toujours cette distance. Chaque court de tennis est une nouvelle aventure. La Stadthalle est un endroit magnifique, c’est plein de bleus et de gris et de petites touches de rouge. Je ne classe pas mes émotions en fonction des différents courts, chaque court est beau. Au Cameroun, il existe une école de tennis pour les enfants défavorisés, l’Oyebog Tennis Academy. Là-bas, ils ne se contentent pas de jouer sur des courts, ils peignent aussi des lignes dans les rues, c’est incroyable. C’est la même chose que de jouer au football avec une canette de coca vide. C’est une question de mentalité, d’attitude, il s’agit de créer son hétérotopie personnelle, comme l’appelle Foucault, on crée son propre espace, sa propre maison, un espace où l’on se sent bien.


E.L : Votre propre jardin zen.

A.G : Et nous ne nous contenterons pas d’accrocher les tableaux au mur, mais nous créerons une scénographie ici. C’est pourquoi nous venons de commander une machine qui lancera des balles de tennis à travers la galerie. Tous ceux qui viendront et apprécieront l’exposition pourront ramener une balle de tennis chez eux en souvenir. La simple sensation de tenir une balle de tennis dans ses mains est tout simplement magnifique.

L.A : C’est une question de plaisir. Je suis un peintre français, et l’histoire de la peinture moderne connaît Bonnard, Matisse, Léger, et bien d’autres artistes français qui se sont tournés vers le plaisir et la beauté. Je suis profondément lié à cet âge d’or de la peinture, de la beauté, de la lumière, des surfaces. Pour moi, un tableau doit transmettre un sentiment positif. C’est comme lorsque vous allumez un écran : vous choisissez généralement quelque chose qui vous donne une grande énergie et vous fait peut-être changer d’humeur. C’est une exposition sur ce plaisir.

Wimbledon 2022, paintmarker et acrylique sur toile, 200 x 180 cm chacune 
Roland-Garros 2022, paintmarker et acrylique sur toile, 200 x 180 cm chacune 
US Open 2022, paintmarker et acrylique sur toile, 200 x 180 cm chacune 
Australian Open 2022, paintmarker et acrylique sur toile, 200 x 180 cm chacune 

E.L : En tant que conservateur d’art depuis de nombreuses années, j’ai l’habitude de travailler avec des espaces abandonnés, et l’on trouve plusieurs anciens courts de tennis en périphérie de Vienne qui sont si beaux.

L.A : C’est vrai, nous parlions de belles couleurs et de belles choses, mais il y a aussi cette désolation de quelque chose de vieux qui n’est plus utile. Il y a tous ces espaces abandonnés, comme les stations de bus au milieu de nulle part ou les vieux courts de tennis. Dans mon travail, il y a ce chaos dans lequel les couleurs fortes servent de moyen d’organisation, mais toutes les peintures du Grand Chelem partagent le même fond gris qui ressemble à quelque chose qui tombe en morceaux ou qui disparaît. C’était important, j’ai utilisé des pinceaux abrasifs pour créer l’effet de quelque chose de vieux qui a été utilisé, et j’aime ce contraste. Le tennis, ce n’est pas seulement des néons et des choses propres, c’est aussi le chaos, la déception et la tristesse qui vous envahit lorsque vous perdez des points. Ce n’est pas superficiel. Quand je travaille, je commence par une couleur, un petit morceau de jaune, par exemple, et je regarde quelle couleur sera la suivante. La peinture se développe comme une partition, comme une musique, elle est liée au son.


E.L : Comme une symphonie ou un morceau de jazz qui, à partir d’un certain rythme, d’un motif simple, se condense de plus en plus. Et comme dans le jazz, vous improvisez également au cours du processus. En même temps, vous procédez comme pour faire un collage. Vous construisez vos œuvres couche par couche. Les formes colorées et les lignes noires se relaient, se chevauchent.

L.A : Vous avez raison, comme je l’ai mentionné, la musique joue un rôle très important dans mon travail, j’aime parfois la jouer très fort, et cela m’aide à ne pas trop penser pendant que je peins ou dessine et à entrer dans un processus où je ne suis pas totalement conscient – au tennis, quand tout coule et se passe bien, on appelle cela être dans la zone. En ce qui concerne les peintures colorées de l’année dernière, j’avais ce sentiment d’être dans la zone. Alors que la couleur a un impact direct sur le cerveau et peut être ressentie de loin, mes lignes sont similaires à de l’écriture et il faut être plus près du tableau pour bien les assimiler.


E.L : Vous utilisez la couleur depuis quelques années. Avant cela, vos œuvres étaient majori- tairement en noir et blanc et exclusivement dessinées au marqueur sur des supports très variés. Vous vous orientez de plus en plus vers le domaine de la peinture sur toile ? Quel rôle joue le dessin pour vous ?

LA : Comme je dessinais beaucoup, je pensais plutôt à l’architecture et à la façon dont les choses se développent. Aujourd’hui l’impact de la couleur est très intense, il s’agit de textures et de matériaux, et comme notre monde est tellement numérisé, je veux l’utiliser pour ajouter une touche matérielle. Je n’abandonne pas le dessin, il est toujours présent, mais il est plus caché et constitue la base de mon travail actuel, tandis que l’ajout de la couleur est davantage lié à toutes les dimensions de notre monde et à ce qui rend la vie plus agréable. 


Article publié dans COURTS n° 14, printemps 2023.

Aux enfants de la chance

© Daniel Deladonne

À en croire Marvel et mon neveu de 9 ans qui ne manque pas une seule aventure de Spiderman, nous vivons dans un multivers, c’est-à-dire une constellation d’univers superposés dans lesquels nous évoluons cahin-caha, inconscients de notre multitude parallèle, peu enclins à penser qu’il existe, dans d’autres dimensions plus heureuses, de meilleures versions de nous-mêmes. Nul doute que, dans cet infini des possibles, il est une planète où Grigor Dimitrov a pleinement réalisé son potentiel ; j’irais même jusqu’à penser que, pas loin de la nôtre, il existe une Terre sur laquelle des tennismen français réussissent à gagner des Grands Chelems. Et tant qu’à être sur cette lancée, je mise mon polo en lycra anti-transpirant que, dans certains univers, tous les futurs champions de tennis bénéficient dès leur jeune âge d’un accompagnement à la hauteur de leur potentiel avec la bienveillance, l’engagement et l’environnement familial adapté à la concrétisation d’un projet professionnel un peu fou quand on est encore un enfant. 

Il faut dire qu’en la matière, la seule planète dont on mesure la gravité sur la balance n’est pas tout à fait à la hauteur des attentes. Les lecteurs réguliers de Courts connaissent désormais bien Edge, qui nous permet de vous faire découvrir les coulisses du monde du tennis, et dont le modèle d’accompagnement familial et plurisectoriel porte peu à peu ses fruits, en témoignent les résultats remarquables depuis des années de leurs protégées dans les catégories « Junior » et désormais chez les « Pro ». Eh bien, figurez-vous que, sans attendre l’hypothétique avènement d’une convergence des multivers, la structure s’est mise à accompagner de jeunes ados dans l’idée de les porter vers le haut niveau. Or, qui dit enfants dit familles, qui dit familles dit délicatesse et qui dit délicatesse, semble-t-il, dit Edge. 

© Daniel Deladonne

Détecter autrement

Guillaume Ducruet, agent et manager chez Edge en plus d’être le père d’un jeune joueur prometteur, résume assez bien le problème de la détection des jeunes enfants : « Les fédérations tendent souvent à faire leur choix en fonction des résultats quand elles recrutent leurs futurs joueurs. Or, à 13 ou 14 ans, il existe un vrai différentiel biologique entre les jeunes joueurs, notamment chez les garçons. Il est évident qu’un garçon de 14 ans qui mesure plus de 1,80 mètre et dont la croissance est terminée aura d’excellents résultats à son âge (ndlr : COURTS Magazine avait d’ailleurs publié un article très intéressant à ce sujet en prenant l’exemple emblématique de Julien Maigret) ; mais cela ne doit pas exclure les autres enfants qui ont d’autres qualités et atteindront leur plein potentiel athlétique plus tard. Sans l’œil expert de certains techniciens, ce processus aurait pu remettre en cause la carrière de jeunes joueurs à maturité physique lente, comme David Goffin ou Pierre-Hugues Herbert qui a d’ailleurs profité du double pour progresser au classement à l’adolescence… »

En Europe, il faut compter jusqu’à 50 000 euros par an pour mettre en place puis maintenir un projet sérieux de professionnalisation, entre les déplacements, le matériel, les entraînements, etc. D’où la nécessité de trouver une structure à même de soutenir la famille qui porte le projet, rôle traditionnellement dévolu aux Fédérations, alors que dans les pays de l’Est, les prétendus « mécènes » privés sont souvent la seule solution. Mais ils attendent des retours sur investissement… et ne se gênent pas pour les réclamer de manière musclée. 

De là, trois types de profils émergent chez les apprentis champions et leur famille : les privilégiés, façon Gulbis, qui peuvent se permettre de financer un projet fou sans certitude de retour sur investissement ; les débrouillards, façon Herbert, qui s’appuient sur leur réseau pour récolter de l’argent auprès des entreprises, des sponsors et des collectivités ; les autres, voués à l’abandon ou tenus de rembourser les sommes qu’ils réussiraient à réunir, quitte à ce que ce remboursement soit demandé avec l’amabilité d’un Makarov sur la tempe. 

Et bien sûr, il y a Edge : « Chez Edge, nous travaillons sur du temps long. Nous suivons chaque enfant de tournoi en tournoi, examinons tous les compartiments de son jeu, sa combativité, son envie, son mental, sa technique, son physique, tout comme l’attitude et le comportement en dehors du court, et nous rencontrons les parents… Quand nous sommes convaincus (en cas d’accord avec la famille) et prêts à investir nos ressources (aussi bien financières qu’humaines) en tant que partenaires à long terme, c’est donc sur la base de fortes convictions. Le processus de recrutement, dans lequel les différents experts de Edge interviennent dont Rick Macci, peut, selon les cas, prendre parfois plus d’un an ! Surtout que le déficit physique, chez ces jeunes joueurs, peut les conduire à développer des qualités de coup d’œil, de déplacement, d’endurance, qu’ils conserveront une fois leur croissance terminée. »

À la différence d’autres structures du même type, Edge propose un format d’accompagnement plus souple, qui peut s’apparenter au fonctionnement d’une fondation puisque rien n’oblige les familles à rembourser l’argent investi avant éventuellement que l’athlète n’atteigne le plus haut niveau ; ainsi, si le joueur décide par exemple d’aller dans une université américaine plutôt que de passer pro, la famille ne doit rien à l’agence. Face au multivers des offres, ce format, mêlé à la diversité des aides apportées par Edge, convainc bien souvent les joueurs et leurs proches. 


Un accompagnement total

Inutile de revenir dans le détail sur les prestations proposées par Edge : stages chez et avec Rick Macci en Floride, personnalisation des raquettes via Dieter Calle, accès à la statistique auprès de Fabrice Sbarro, solutions d’hébergement, préparateurs physiques dédiés, partenariat avec des Fédérations, bases d’entraînement à travers le monde, aide à l’obtention de visas et de Wild Cards… L’originalité est de proposer cet accompagnement dès le plus jeune âge pour que les futurs pros maximisent rapidement leur potentiel. Parce que l’idée est quand même d’aider ces jeunes passionnés à devenir forts, très forts même. Si forts d’ailleurs que Rick Macci, après avoir vu Sofiia Bielinska, 11 ans, jouer, a commencé à crier sur tous les courts qu’il n’avait jamais coaché une fille avec un potentiel pareil depuis les sœurs Williams il y a 30 ans. En même temps, cela peut se comprendre compte tenu de son parcours…

© Daniel Deladonne

Sisi la famille

Sofiia est ukrainienne, fille d’une ex-joueuse au modeste parcours pro. Après des débuts prometteurs, comme lors du tournoi Futures Stars d’IMG en 2021 (elle avait 10 ans et après avoir battu plusieurs participantes plus âgées, avait joué en double mixte face à Alcaraz), elle s’est vu proposer un contrat typique des grandes agences historiques. Sauf qu’il se serait agi de quitter l’Ukraine pour les USA et d’être séparée de sa mère, Olga, alors qu’elle ne parlait pas un mot d’anglais. Un refus et une invasion russe plus tard, voici Sofiia, sa mère, sa grand-mère et le chien (ne manquent plus que la reine et le petit prince) qui fuient l’Ukraine pour la Lettonie, quasiment sans ressource. 

Edge, averti de la situation, commence à aider bénévolement la famille par pur esprit solidaire afin de permettre à la petite de continuer à s’entraîner. Le temps aidant, des liens d’amitié et de confiance se tissent entre la famille et la structure, qui débouchent sur la signature d’un partenariat avec des engagements à long terme. En novembre dernier, Sofiia et sa famille ont ainsi pu rejoindre la Floride où la petite a disputé l’Orange Bowl et où, depuis, Rick Macci l’entraîne personnellement et quotidiennement. 

La famille a choisi de revenir fin avril sur le Vieux Continent pour quelques mois afin que Sofiia puisse participer aux tournois « Tennis Europe ». Ils sont du coup tous hébergés sur le bassin d’Arcachon dans la propriété d’un des Partenaires Fondateurs de Edge.

Ce fonctionnement familial a d’autant plus d’importance que s’occuper de jeunes enfants implique aussi de s’intégrer au sein des familles et de créer du lien commun. Comme l’explique Daniel-Sacha Fradkoff, co-fondateur de Edge : « Nous passons beaucoup de temps avec les familles avant de prendre des décisions, car nous avons besoin d’être certains que nous allons collaborer avec des personnes “Ra-Re” : Raisonnables /  Rationnelles – Reconnaissantes / Respectueuses. C’est à la fois une nécessité pour nous, en tant que partenaires pour qui l’aspect humain du projet est primordial, mais aussi pour les jeunes joueurs, car c’est l’assurance qu’ils seront équilibrés dans leur vie. »

Tout le monde a donc intérêt à ce que les parents ne soient pas fous, ce qui s’entend bien. Mais l’idée va plus loin, puisque cette convergence des valeurs a également vocation à créer un team spirit, comme on dit sur LinkedIn. En Floride, Sofiia et sa famille ont partagé un appartement avec David Cercel, autre jeune prodige de la bande d’origine roumaine, et sa mère Alina (elle-même ex-joueuse pro, actuelle capitaine de Fed Cup -BJK- et convaincue par la méthodologie de Edge). Barrière absolue de la langue et notions d’anglais très très approximatives côté Ukrainien. Cela n’a pas empêché les deux familles de se rapprocher et les jeunes enfants de réaliser ensemble de A à Z un gâteau pour l’anniversaire de Rick Macci, à croire que le sucre, plus encore que la musique, a valeur de langage universel. Cette logique d’entraide est au cœur du projet. C’est une question de valeurs, bien évidemment, mais pas uniquement. Une vie de tennisman semi-pro puis pro, c’est une vie de nomade. Pas d’école fixe, pas d’ancrage réel, des amis toujours loin… Cette camaraderie est cruciale pour le bien-être de l’enfant, au même titre que de savoir que ses parents sont associés au projet. 

Et pour les parents, il n’en va pas autrement. Ainsi Theo, le père du petit David (qui était pendant une douzaine d’années le préparateur physique de Simona Halep jusqu’à l’été 2022 et l’arrivée de Patrick Mouratoglou), qui aide volontiers bénévolement d’autres jeunes de Edge dès qu’il en a l’occasion.


Les parents, ces solitudes agrégées

Accompagner un enfant sur ce chemin de la professionnalisation, c’est parfois très dur pour les parents qui peuvent se retrouver isolés socialement. D’une part, quand il faut se lever tous les dimanches matin et faire de la route pour accompagner ses enfants à un tournoi qui n’est pas tout à côté, cela empêche de se rendre aux dîners où l’on est invité. Mais surtout, c’est un projet qu’il faut vivre pour pouvoir se le représenter et la plupart des gens projettent des idées fausses. Entre ceux qui pensent que c’est un caprice parental subi par le gamin et ceux qui voient derrière cette volonté d’accompagner un enfant dans sa passion une manifestation de prétention, on peut se retrouver coupé du monde. D’où aussi l’importance d’avoir une unité familiale forte tout comme de pouvoir échanger, partager.

Cette logique d’entraide se concrétise parfois très clairement, comme lorsqu’un autre jeune joueur de Edge, Daniil Valter, 12 ans, Russe vivant en Serbie, est allé jouer un tournoi junior en Roumanie. Il est arrivé sur place une dizaine de jours plus tôt et a alors été hébergé par la famille de David, son homologue roumain pré-ado comme lui, avec qui il partage par ailleurs une passion commune pour les Lego. Doubles, entraînements communs avec un des coachs envoyés par Edge pour l’occasion, vie de famille loin de sa propre famille et sans doute beaucoup de constructions en briques de plastique. Une certaine idée de la normalité et du bien-être. 

Car pour les parents comme pour le climat, il n’y a pas de planète B. Si les entraîneurs passent, leur enfant, lui, est unique. Une fois le projet échafaudé, difficile de revenir dessus sans avoir l’impression de renoncer, de décevoir. Se savoir partie intégrante d’une communauté change tout au problème.

Une communauté réunie autour de valeurs d’entraide et qui sait qu’au bout de l’aventure leurs enfants ne seront pas tout à fait pareils aux autres enfants. À force de voyager, de discuter dans toutes les langues, de porter sur leurs épaules la réussite d’un projet dans lequel leurs parents ont investi du temps, de l’argent et de l’énergie, les jeunes joueurs développent des aptitudes qui ne s’apprennent pas en cours d’Éducation civique à l’école. Ils apprennent des langues, découvrent prématurément le pouvoir de la résilience, le goût de l’effort, l’abnégation, la solitude et la débrouillardise. Autant de qualités d’adultes bien utiles dans le monde du travail et qui leur ouvrent les portes de grandes universités américaines, bourses à l’appui. 

Et pour s’assurer que toutes ces qualités développées très tôt conviennent à l’enfant, il est incontournable d’intégrer les parents dans le dispositif. D’autant que ce sont eux qui ont les codes Disney+ grâce auxquels, après une bonne journée d’entraînement et un match gagné, les gamins pourront se régaler du Spiderverse. 

Parce qu’ils restent malgré tout des enfants, même s’ils nous mettraient une déculottée sur le court. 


Article publié dans COURTS n° 14, printemps 2023.

Diviser pour rassembler

Le Tennis Park System 4

© Régis Colombo

C’est l’histoire d’un ancien prof de sport qui se demandait quoi faire au moment de sa retraite. L’histoire d’un amoureux du tennis qui ne voulait plus constater, impuissant, la désaffection des jeunes pour la balle jaune fluo. C’est l’histoire d’une idée à même de reconnecter les jeunes au tennis et les familles au sport. C’est l’histoire d’un rassemblement qui commence par une division.

La division, c’est celle du court. Toutes celles et ceux d’entre vous qui ont un jour été enfants s’en rappellent peut-être (et s’en souviennent plus certainement si, depuis ce temps béni où l’on ignorait ce qu’était une lettre recommandée, ils ont essayé d’initier des enfants au maniement de la raquette) : le tennis, au début, c’est dur. Au menu d’une première séance, on retrouve de la frustration, une incapacité à renvoyer la balle, un sentiment d’impuissance, des engueulades et la tentation de l’abandon. Le tennis est un sport exigeant et difficile et, avant de faire de votre enfant le futur Federer, il faudra le convaincre de retourner sur le court malgré sa mauvaise première expérience. 

C’est précisément le sens du système développé par Michel Russillon, vous savez, cet ancien prof de sport et de tennis que j’évoquais dans le premier paragraphe. Fort d’un constat indiscutable (le plaisir de jouer est central chez les enfants), il s’est mis en tête de créer un système permettant à tous, enfants et familles, de profiter du tennis dès la prise en main de la raquette tout en valorisant les infrastructures des clubs. Pour élargir le spectre des vocations et ramener de nouveaux pratiquants, il s’agit de conjuguer sur un même court divisé en 4 terrains toutes les pratiques paratennistiques qui explosent en Amérique : le pickleball, l’urban tennis (également appelé touchtennis), le cardio tennis et le pop tennis. 

Et voilà sur un même espace réunis toutes les générations possibles et tous les niveaux d’apprentissage. Car l’idée est d’adapter les terrains à la taille des enfants pour maximiser le plaisir et éviter la frustration. 

L’idée est venue à Michel Russillon en visitant les terrains de Californie où son fils s’était installé. Pour attirer de nouveaux publics, les clubs s’étaient adaptés pour proposer, en plus du tennis classique, des formats de jeu plus simples et plus amusants. Balles et raquettes évolutives, accès direct au jeu, le tout en complément de la pratique adulte classique à laquelle accèderont en temps voulu les jeunes initiés. 

Le kit s’installe facilement sur un terrain classique : de 4 à 6 ans, les enfants sont dirigés vers le mini club, avant de rejoindre l’espace Kids jusqu’à 8 ans et le court central à 10 ans, aux dimensions plus larges. Des codes couleur stimulent l’imaginaire des jeunes joueurs qui cherchent à s’améliorer pour passer d’un terrain à l’autre dans l’idée, un jour, d’obtenir la consécration sur le court central. 

Cette proposition permet également aux clubs de proposer des solutions complètes aux familles et de transmettre les valeurs du sport : pendant que les parents jouent sur les courts classiques, les enfants peuvent s’épanouir sur des terrains adaptés à leur niveau et leur gabarit. 

© Régis Colombo

Et les retours sont excellents. A la Halle Beaulieu, où Michel Russillon a installé pour la première fois le System 4, le club a retrouvé des couleurs, sans mauvais jeu de mots. Plus de convivialité, de nouveaux publics conquis, un divertissement accru : dans la société de l’immédiateté et du viral, ces arguments comptent. 

Depuis, Suisse Tennis, qui soutient le projet, a permis d’ancrer plus encore le projet en favorisant son installation dans des grandes villes. La fédération suisse a d’ailleurs créé ad hoc un département “Tennis populaire” pour aider le sport à sortir des murs et à entrer en résonance avec les services des sports dans les villes et les écoles. C’est là le sens de l’histoire. 

La preuve : on voit depuis quelques années se multiplier les initiatives du genre. Urban tennis à Roland, pop tennis à l’Open d’Australie, etc. La solution System 4 a le mérite de réunir toutes ces innovations en minimisant les coûts, les clubs n’ayant qu’à acquérir le kit et la licence d’exploitation et à mobiliser un terrain pour proposer cette prestation.

Intuitivement, à force de parler de l’avenir du tennis, on pourrait penser que ces disciplines mutantes seront un jour amenées à supplanter le sport tel que nous le connaissons. Ce n’est pas le cas : touch tennis, pickleball et autres dérivés doivent être envisagés comme des compléments ludiques qui favorisent l’initiation des jeunes et le maintien en forme de celles et ceux qui ne se sentent pas de cavaler 3 heures en plein cagnard sur un vrai terrain avec une raquette de 450 grammes à la main. On ne leur jette pas la pierre. 

“The future is in racquets programs“ assurait Simon Gale, le directeur des sports de raquette de l’USTA, en 2022. Peu à peu, cette idée fait son chemin et infuse dans les fédérations et auprès des clubs. Jusqu’à s’implanter partout dans le monde ? 

Diviser pour mieux régner, dit-on. Cela marche aussi pour rassembler.

La carotte ou le bâton

© Ray Giubilo

Autrefois surnommée (un peu péjorativement) « carotte », un temps réservée aux seuls artistes des courts et considérablement raréfiée à l’embouchure du siècle dernier, l’amortie a eu mille vies avant de finalement, surprise, devenir un coup important sinon majeur du tennis ultra-moderne, spécialement sur terre battue. Mais pourquoi, comment et grâce à qui ?


C’est l’histoire du coup le plus paradoxal du tennis. Un coup d’une subtilité exquise mais d’autant plus efficace s’il est placé dans les mains des plus gros bras. Un coup qui nécessite des doigts de fée pour son exécution et des muscles d’acier pour débroussailler préalablement le terrain. Une sorte de crime requérant beaucoup de précision dans le geste et beaucoup de froideur pour n’en laisser aucune trace, sous peine de se retourner violemment contre son auteur. Bref, c’est l’histoire de l’amortie, la « carotte » comme on disait autrefois, à une époque où ce coup – on y reviendra – n’était pas encore pleinement rentré dans les mœurs, même s’il rentrait déjà dans la tête de ses victimes.

Pourquoi parler de l’amortie en 2023, à une époque où l’on ne jure que par le règne de la puissance dévastatrice et de la castagne à tout va ? Eh bien, parce que justement, ce délicieux petit coquelicot aux saveurs multiples s’est étonnamment mis à repousser en masse, ces derniers temps, au beau milieu du champ de mines. Et ce grâce à une armée de planteurs dont l’un des chefs est aujourd’hui assez clairement identifié : il a pour nom Carlos Alcaraz et c’est peut-être le meilleur amortisseur d’entre tous, celui qui, en tout cas, a amorcé une sorte de renouveau dans le tennis moderne, accompagné de son copain Holger Rune qui n’est pas mal non plus dans l’art de déposer une balle le plus délicatement possible et le plus près possible de l’autre côté du filet.

Bien sûr, on aurait pu commencer par citer Hugo Gaston qui est parmi l’élite, hommes et femmes confondus, le joueur qui tente le plus d’amorties au monde. Le statisticien suisse Fabrice Sbarro, qui a bien voulu nous ouvrir sa boîte à data pour le présent sujet, révèle que le Toulousain tente une amortie dans plus de 12 % des points disputés, une proportion bien plus importante encore si l’on se concentre sur ses seuls matchs sur terre battue, surface où l’amortie trouve sa pleine efficacité, pour des raisons tactiques (l’adversaire joue plus loin de sa ligne) mais aussi, disons, géologiques : le grain et le velouté de la brique pilée diminuent non seulement la hauteur du rebond d’une balle coupée – comme doit l’être, avec plus ou moins de violence, une amortie digne de ce nom –, mais tend en plus à accentuer le retour de ladite balle vers le filet. En outre, l’instabilité du sol rend d’autant plus ardue la tâche de l’adversaire pour l’atteindre.

Idéal pour augmenter les (mal)chances du « carotté » de s’emplafonner dedans les quatre fers en l’air, comme l’avait fait le malheureux James Blake lors d’un entraînement à Rome en 2004 avec son compatriote Robby Ginepri, auteur d’un « drop shot » tellement bien exécuté que l’Américain, dans sa course effrénée vers l’avant et sa maîtrise sommaire du déplacement sur ocre, avait bloqué son pied dans la terre avant de chuter lourdement vers l’avant et de heurter de plein fouet le poteau du filet avec la tête. Il s’était rompu le cou au sens littéral du terme, causant une énorme frayeur autour de lui avant d’être évacué à l’hôpital et de finalement devoir s’absenter deux mois du circuit. D’ordinaire, mettre l’adversaire cul par-dessus tête par la grâce d’une carotte bien assaisonnée peut avoir quelque chose, avouons-le, de désopilant, sinon de jouissif. Là, ça aurait pu être dramatique.

Avant, l’amortie était un peu associée aux joueurs de club « moyens » qui ne savaient que couper leur revers et qui, pour déplacer l’adversaire, étaient obligés de faire beaucoup d’amorties. C’est là qu’on entendait parfois râler sur le court : « Oh, lui, il ne me fait que des carottes ! ». 

Georges Deniau

Hugo Gaston, le meilleur des planteurs

Mais revenons à nos carottes, et à nos jardiniers des temps modernes. Hugo Gaston est donc le planteur le plus prolifique, peut-être aussi le plus doué, en tout cas le meilleur exécutant sur un plan purement technique, même s’il doit faire face à une solide concurrence émanant notamment de la « french flair connection » incarnée par Corentin Moutet, Benoît Paire ou Constant Lestienne, trois des mains les plus habiles du circuit. De là à dire que l’amortie est un coup d’inspiration très française, il y a un pas que l’on brûle de franchir, surtout quand on se souvient des Henri Leconte, Fabrice Santoro, Olivier Mutis et consorts. Mais on ne le fera pas néanmoins car tous les joueurs cités sont aussi, indépendamment de leur talent hors normes, des cas bien à part, avec un style de jeu qui n’appartient qu’à eux. Et puis on n’oublie pas, à l’étranger, des caresseurs de balle invétérés comme Alexander Bublik ou Nick Kyrgios, inimitables aussi dans leur genre.

Le cas de Carlos Alcaraz, pour revenir à lui, paraît plus révélateur d’une vraie tendance dans le tennis moderne, qu’il incarne mieux qu’aucun autre et pour cause : c’est lui, semble-t-il, qui l’a initiée. Le site de l’ATP Tour a ainsi récemment publié une étude statistique de l’utilisation de l’amortie par les joueurs professionnels, étude dans laquelle, sans rentrer dans le détail des chiffres, on apprend principalement :

1/ Que Carlos Alcaraz tente plus du triple d’amorties que la moyenne du circuit, avec un taux de réussite lui aussi largement supérieur, notamment sur les points importants, type balles de break.
2/ Qu’il tente environ deux fois plus d’amorties côté coup droit (parfois même directement après son service), alors que ses congénères préfèrent en général le côté revers, particulièrement Novak Djokovic.
3/ Que depuis 2021, soit depuis l’émergence au plus haut niveau du phénomène espagnol, le nombre d’amorties a sensiblement augmenté sur le circuit, notamment le nombre d’amorties de coup droit.

Ainsi, Carlos Alcaraz aurait pris un vrai tournant qu’avait toutefois déjà amorcé avant lui son compatriote Rafael Nadal, seul joueur du top 10 qui, toujours selon cette étude de l’ATP, rivalise avec lui en termes d’efficacité sur les amorties de coup droit (67,7 % de points gagnés par Alcaraz lorsqu’il joue une amortie de coup droit, 65,9 % pour Nadal). Un ratio important, nettement supérieur au ratio de points gagnés en général. Normal quand on sait que « l’amortie est un coup décisif, à tenter uniquement quand on est en position d’attaque et de finir le point », rappelle Fabrice Sbarro. Une évidence ? Pas tant que ça, tant on assiste souvent à des scènes de tentatives désespérées, et pas qu’aux abords des courts amateurs. Ce qui contribue d’ailleurs à donner parfois de l’amortie l’image d’un coup un peu dilettante, mais c’est une autre histoire.

© Ray Giubilo

Alcaraz, une main de fer dans un gant de velours

Quoi qu’il en soit, les deux Espagnols sont l’illustration parfaite de cette main de fer dans un gant de velours dont nous parlions en début d’article, nécessaire pour une efficacité optimale de l’amortie. À l’inverse d’un Hugo Gaston dont le coup nécessite d’être parfait – et il l’est le plus souvent –, eux en ont moins besoin : leur puissance leur permet d’acculer l’adversaire si loin derrière sa ligne de fond qu’à un moment, ils se retrouvent avec un boulevard devant eux. Et une amortie à peine moyenne peut alors suffire à faire la différence. C’est la fameuse technique de la carotte et du bâton. Ou plutôt, du bâton et de la carotte. Une ou plusieurs grosses gifles pour acculer l’adversaire dans les cordes, une caresse pour le finir. Diabolique.

L’ATP publie ainsi, par ailleurs, un graphique révélant qu’au moment où Carlos Alcaraz décide de déclencher son amortie de coup droit, la position moyenne de son adversaire se situe à 14,5 m du filet, soit 2,6 m derrière la ligne de fond. Un positionnement donc très reculé. Le vainqueur de l’US Open 2022 joue le plus souvent son amortie côté opposé, ce qui est de bonne guerre, et n’a alors pas besoin de faire des miracles pour que son adversaire se retrouve avec une distance d’une dizaine de mètres à parcourir en moins de 2 secondes, soit le temps qui s’écoule entre l’exécution de l’amortie et le deuxième rebond, déduit du temps de réaction. Athlétiquement, la performance est accessible à n’importe quel sprinter correct (Usain Bolt parcourait près de 10,5 m par seconde). Mais elle l’est une fois, deux fois, trois fois… Quand il faut le répéter 30 fois par match, ça se complique sérieusement. 

C’est précisément sur ce point que l’amortie est devenue ou plutôt redevenue en vogue sur la scène du tennis moderne : l’accroissement exponentiel de la puissance a fini par contraindre les joueurs à reculer de plus en plus derrière leur ligne de fond, et comme la nature a horreur du vide, elle a favorisé ainsi la réémergence de coups destinés à faire courir l’adversaire vers l’avant, tout en lui sapant le rythme, voire le moral. L’amortie en est l’exemple le plus criant. Mais c’est un peu dans le même ordre d’idée qu’on a assisté à une résurgence du service-volée, voire du service à la cuillère, autrefois utilisé uniquement par désespoir ou pour faire le pitre, désormais aussi à des fins tactiques.

© Ray Giubilo

Dans les années 90, les carottes étaient presque cuites

Comme le service à la cuillère, l’amortie a d’ailleurs elle aussi connu sa phase de désamour. Le mythique entraîneur Georges Deniau (90 ans) se rappelle qu’à ses débuts, dans les années 40, elle n’était pas forcément bien vue sur les terrains. « Disons qu’elle était un peu associée aux joueurs de club “moyens” qui ne savaient que couper leur revers et qui, pour déplacer l’adversaire, étaient obligés de faire beaucoup d’amorties. C’est là qu’on entendait parfois râler sur le court : “Oh, lui, il ne me fait que des carottes ! ” ». L’histoire ne dit pas si l’expression « carotter », qui revêt aujourd’hui une tout autre signification, provient de la même origine. Mais il y a fort à penser que si.

En revanche, autant qu’il s’en souvienne, tous les grands champions que Georges Deniau a connus ou côtoyés à partir des années 50 maniaient tous plus ou moins parfaitement l’amortie. Laquelle est devenue une corde à avoir obligatoirement à son arc avec l’apparition concomitante du revers recouvert (puis franchement lifté), époque à partir de laquelle les meilleurs se sont mis à maîtriser toutes les nuances du revers. Car oui, longtemps tout de même, l’amortie est un coup qui a été associé au revers. Pour la simple raison que de ce côté, elle peut se jouer sans un changement de prise trop marqué, ce qui rend les choses plus faciles pour la masquer, autre impératif à son efficacité. Voire sans changement de prise du tout, à l’instar d’un John McEnroe, grand maître de l’amortie (et plus encore de la volée amortie) à une époque où ce coup vivait peut-être son apogée. Alors que tenter une amortie en coup droit avec des prises ultra-fermées, comme elles l’ont été de plus en plus avec l’arrivée du lift, est aussi délicat que de taper sur un clavier avec un gant de boxe. 

Et puis, au bout d’un moment, l’avènement de la puissance reine a (dans un premier temps) considérablement mis à mal l’amortie. À partir des années 90, marquées par la révolution Agassi (lequel était, cela dit, loin d’être manchot dans l’exercice) et aussi celle des cordages en monofilament, tous les joueurs se sont mis à frapper de plus en plus fort, sans nécessairement jouer de plus en plus loin. Dans ces conditions, tenter une amortie relevait du suicide. La réussir, du miracle.

La raréfaction de l’amortie à cette période de l’histoire n’est donc pas une légende. Comme on voulait le vérifier par les chiffres, on a demandé à Fabrice Sbarro de rouvrir sa base de données pour passer au crible un joueur nous paraissant très représentatif de ces années 90, à savoir un cogneur un peu monolithique du fond de court. Au hasard (qu’il nous pardonne) : Thomas Enqvist. Bingo ! Sur 1821 points analysés par notre expert helvétique, pas une amortie tentée. Nada ! À ce moment-là, il faut bien le dire : les carottes étaient presque cuites…

© Ray Giubilo

Timing is everything

Et puis le jeu a continué d’évoluer, notamment par la grâce d’un homme dont la main d’argent a remis la carotte à toutes les sauces, on veut bien sûr parler de Roger Federer, l’inventeur de l’amortie jet d’eau, cette fameuse pichenette balancée à la verticale pour mieux se planter droit dans le sol, perdant ainsi toute motion horizontale. Désormais, c’est une évidence : l’amortie est à la mode. Il n’y a qu’à voir le nombre de « tutos » que l’on voit refleurir sur l’art et la manière de distiller une amortie bien faite. On retient notamment ce conseil délivré par Fabrice Santoro dans Tennis Magazine : « Il y a deux façons de jouer une amortie : soit en avançant, soit avec des appuis très gainés au niveau de la sangle abdominale, comme un chanteur qui gaine pour poser sa voix. Moi, c’est comme ça que je les jouais, j’avais besoin d’appuis très solides pour être précis. Mais ce qui compte avant tout, c’est de la faire au bon moment, car il y a plein de situations où l’amortie n’est pas adaptée. C’est un coup d’attaque, il faut que l’adversaire soit en train de reculer et quand il est loin sur ses talons, on joue une amortie dans le contre-pied. » Imparable.

Ce qui compte, finalement, est moins l’exécution de l’amortie elle-même que le timing dans lequel elle est jouée. En ce sens, l’amortie ne peut être une stratégie à part entière : elle n’est efficace que si elle surprend l’adversaire et pour surprendre l’adversaire, il faut qu’elle soit associée à d’autres atouts, idéalement la puissance. C’est d’ailleurs peut-être l’une des raisons pour lesquelles on voit encore nettement moins d’amorties chez les filles – ce dont beaucoup s’étonnent : comme la lourdeur de leurs coups est moindre, elles continuent de jouer plus près de leur ligne. Néanmoins, la tendance évolue à la hausse aussi dans le tennis féminin notamment par le biais de joueuses comme Ons Jabeur, des joueuses qui ont une « main », comme on dit, et donc beaucoup d’options dans leur jeu.

Finalement, l’amortie, c’est un peu comme une recette de cuisine : elle peut être l’ingrédient qui va faire toute la saveur du plat mais ne saurait en aucun cas en être l’ingrédient principal. Sans quoi, c’est l’indigestion assurée. Or, convenons-en : il faut avoir de l’estomac pour tenter une amortie, une arme par excellence à double tranchant. Bien faite, elle peut rapporter gros, non seulement le point mais aussi une certaine satisfaction intérieure tout en marquant physiquement et psychologiquement l’adversaire. Mal faite, elle vous renvoie tout penaud à vos 22 mètres et à vos propres manquements, techniques ou tactiques. En somme, avant de planter vos carottes, réfléchissez bien. Et n’oubliez pas d’arroser régulièrement les graines, si possible dans les limites du court. 


Article publié dans COURTS n° 14, printemps 2023.